Manual Merck

Please confirm that you are not located inside the Russian Federation

Cargando

Viruela

(Viruela)

Por

Brenda L. Tesini

, MD, University of Rochester School of Medicine and Dentistry

Última revisión completa oct 2019
Hacer clic aquí para la versión para profesionales
NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
Hacer clic aquí para la versión para profesionales
Recursos de temas

La viruela es una enfermedad muy contagiosa y mortal causada por el virus del mismo nombre. Actualmente se considera que la enfermedad está erradicada.

  • No ha habido casos de viruela desde 1977.

  • La infección se contrae al respirar el aire exhalado o expulsado al toser por una persona infectada.

  • Los afectados sufren fiebre, dolor de cabeza, dolor de espalda y erupción cutánea (exantema), en ocasiones con dolor abdominal grave, y se sienten muy enfermas.

  • El diagnóstico se confirma cuando se identifica el virus en una muestra de la erupción.

  • La vacunación en los primeros días de exposición puede evitar la enfermedad o limitar su gravedad.

  • El tratamiento consiste en reponer líquidos, aliviar los síntomas, mantener la presión arterial y favorecer la respiración.

El virus de la viruela solo puede existir en los seres humanos, no en los animales.

Hay dos formas principales:

  • La forma grave (viruela mayor) es la más frecuente y es motivo de preocupación.

  • La otra forma es mucho menos frecuente (viruela menor) y menos grave.

A lo largo de la historia, la viruela ha matado a millones de personas. Hace más de 200 años se desarrolló una vacuna contra la viruela (la primera vacuna de la historia), que demostró ser muy eficaz y se administró a la población en todo el mundo. El último caso de viruela fue notificado en 1977, y en 1980 la Organización Mundial de la Salud (OMS) declaró la enfermedad erradicada y recomendó dejar de administrar la vacuna.

Se conservan muestras del virus en dos laboratorios de alta seguridad (uno en Estados Unidos y uno en Rusia).

Debido a que los efectos protectores de la vacuna desaparecen gradualmente, se cree que casi todas las personas, incluidas las previamente vacunadas, son actualmente susceptibles a la viruela en diversos grados. Esta falta de protección es un motivo de preocupación, ya que hay almacenadas muestras del virus y existe cierta inquietud sobre si grupos terroristas podrían obtener el virus y liberarlo a la población; la epidemia resultante sería devastadora.

El virus de la viruela se transmite directamente de persona a persona y se adquiere al respirar el aire contaminado con las gotitas húmedas exhaladas o expulsadas al toser por una persona infectada. El contacto con la vestimenta o la ropa de cama utilizados por una persona infectada también puede propagar la enfermedad. La viruela, por lo general, se contagia a través de un estrecho contacto directo con una persona infectada. Con muy poca frecuencia, la viruela se transmite por el aire en un entorno cerrado, como un edificio, donde alguien tiene viruela. Un brote masivo en una escuela o en un lugar de trabajo sería un hecho poco común.

El virus no sobrevive más de 2 días en el ambiente, o incluso menos si la temperatura y la humedad son altas.

¿Sabías que...?

  • Se cree que casi todo el mundo, incluso las personas que fueron vacunadas con anterioridad, es ahora susceptible a contraer la viruela.

Síntomas

Viruela grave

Los síntomas de la forma grave comienzan generalmente unos 7 a 17 días después de la infección. Las personas infectadas presentan fiebre, cefalea y dolor de espalda, y se sienten muy enfermas. Pueden tener dolor abdominal intenso y delirios.

Al cabo de 2 o 3 días aparece una erupción de manchas planas de color rojo en el interior de la boca y en la cara. Poco después se extiende al tronco y a las piernas, luego a las manos y a los pies. Los afectados solo pueden contagiar la enfermedad después de haber aparecido la erupción, y el riesgo de contagio es mayor durante los primeros 7 a 10 días después de su aparición. Al cabo de 1 o 2 días, las manchas se convierten en ampollas que se llenan de pus (formando pústulas), y después de 8 o 9 días se transforman en costra.

Pueden infectarse los pulmones, el encéfalo y los huesos.

Alrededor del 30% de las personas con viruela mueren, por lo general en la segunda semana de la enfermedad. Algunos de los supervivientes conservan permanentemente grandes cicatrices, desfigurantes.

En unas pocas personas con la forma grave, los síntomas iniciales se desarrollan más rápidamente y son más intensos. Un tipo de viruela muy poco común, llamada viruela hemorrágica, causa sangrado. Al cabo de unos días, se produce hemorragia en la piel, las membranas mucosas y el tubo digestivo. Casi todas las personas con viruela hemorrágica mueren al cabo de 5 o 6 días.

Viruela menos grave

En la forma menos grave, los síntomas son similares pero mucho menos graves. La erupción es mucho menos extensa y menos del 1% de las personas afectadas mueren.

Diagnóstico

  • Análisis para detectar ADN del virus de la viruela en una muestra de líquido procedente de las ampollas

El médico sospecha el diagnóstico de viruela cuando una persona presenta las manchas características, en especial si hay un brote de la enfermedad.

El diagnóstico de la viruela se puede confirmar mediante la identificación del virus de la viruela en una muestra obtenida de las ampollas o pústulas y analizada para detectar la presencia de material genético (ADN) del virus.

La muestra también se puede examinar al microscopio o se puede enviar a un laboratorio para cultivar el virus y analizarlo.

Prevención

La prevención es la mejor respuesta a la amenaza de viruela. La prevención implica

  • Vacunación

  • Aislamiento

La vacuna contra la viruela no está fabricada con el virus de la viruela. En su lugar, la vacuna contiene virus vaccinia vivo, que está relacionado con los virus que provocan la viruela del simio y la viruela. La vacunación con virus vaccinia causa una infección leve y protege a las personas contra la viruela.

La vacunación funciona mejor cuando se administra antes de la exposición. No obstante, incluso después de la exposición, la vacunación puede ayudar a prevenir la enfermedad o limitar su gravedad. La vacuna puede ser eficaz hasta 4 días después de la exposición, pero es tanto más eficaz cuanto menos tiempo haya transcurrido desde la exposición.

Si la vacunación es exitosa, se desarrolla una ampolla en el lugar de vacunación al cabo de unos 7 días como máximo. Si no aparece, la persona recibe de nuevo la vacuna. El área alrededor de la ampolla puede llegar a ser de color rojo. Muchas personas también presentan fiebre, dolores musculares y sensación de malestar general la semana después de haber sido vacunadas.

La vacunación es peligrosa para algunas personas, en especial para las que tienen el sistema inmunitario debilitado (como las personas que tienen sida o quienes toman fármacos que inhiben el sistema inmunitario). En raras ocasiones, incluso algunas personas sanas presentan reacciones adversas a la vacuna contra la viruela. Las reacciones adversas son menos comunes entre las personas previamente vacunadas que entre las que nunca han recibido la vacuna:

  • En personas sanas no vacunadas anteriormente, aparecen complicaciones graves producidas por la aplicación de la vacuna en 1 caso de cada 10 000; 1 de cada millón muere.

  • Una de cada 4 millones de personas sanas vacunadas previamente mueren como consecuencia de la vacuna.

Los medicamentos más nuevos, como la vacuna de inmunoglobulina y un medicamento antivírico, cidofovir, pueden ayudar a tratar las reacciones adversas y reducir el riesgo de muerte. Sin embargo, dado el riesgo existente, la vacunación solo se recomienda para personas con alto riesgo de exposición, principalmente personal militar y técnicos de laboratorio y personal sanitario que se ocupan de la vacuna y de materiales relacionados.

Las personas con síntomas sugerentes de viruela deben ser aisladas para prevenir la propagación de la enfermedad; no es necesario el aislamiento de las personas que hayan estado en contacto con la persona enferma, porque no pueden transmitir la infección a menos que enfermen y desarrollen una erupción. Sin embargo, dichas personas (contactos) se someten a seguimiento médico para aislarlos en cuanto se observe algún signo de infección.

Tratamiento

  • Medidas de apoyo

  • Posiblemente, medicamentos antivirales

El tratamiento de la viruela es de soporte e incluye reposición de líquidos, alivio de los síntomas, asistencia respiratoria (por ejemplo, con una mascarilla facial para suministrar oxígeno) y tratamientos para mantener la presión arterial.

Los medicamentos antivíricos no se han probado en la viruela, ya que no existían cuando la enfermedad estaba presente. Sin embargo, si la viruela volviera, los médicos piensan que el cidofovir y varios medicamentos experimentales podrían ser eficaces.

Más información

Fármacos mencionados en este artículo

Nombre genérico Seleccionar nombres de marcas
VISTIDE
NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
Hacer clic aquí para la versión para profesionales

También de interés

Videos

Ver todo
Introducción a la infección por el virus Zika
Video
Introducción a la infección por el virus Zika
Virus Zika (https://www.youtube.com/watch?v=oGNxGlltnOs) por Osmosis (https://open.osmosis...
Modelos 3D
Ver todo
Resfriado común
Modelo 3D
Resfriado común

REDES SOCIALES

ARRIBA