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Apnea del prematuro

Por

Arcangela Lattari Balest

, MD, University of Pittsburgh, School of Medicine

Última revisión completa mar 2018
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Datos clave
NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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La apnea (falta de respiración) de la prematuridad es una pausa en la respiración que dura 20 segundos o más en un bebé que nace antes de las 37 semanas de desarrollo en el útero y que no se sabe que sufra ningún trastorno subyacente que cause apnea.

  • Los episodios de apnea se producen en recién nacidos prematuros si la parte del cerebro que controla la respiración no ha madurado del todo.

  • La apnea reduce la cantidad de oxígeno en la sangre, haciendo más lenta la frecuencia cardíaca y dando un tono azulado a la piel.

  • Este trastorno se diagnostica mediante observación, o por la alarma de un monitor conectado al recién nacido.

  • A medida que el centro respiratorio cerebral madura, los episodios de apnea se van volviendo menos frecuentes hasta cesar por completo.

  • Si moviendo suavemente al recién nacido este no reanuda la respiración, puede ser necesaria la respiración artificial.

  • A los recién nacidos con apnea significativa se les administra cafeína, junto con otros tratamientos, para estimular la respiración.

La apnea de la prematuridad afecta normalmente a cerca del 25% de los bebés nacidos prematuramente (nacidos antes de las 37 semanas de gestación en el útero). La apnea del prematuro aumenta en frecuencia e intensidad entre los nacidos más prematuramente. Este trastorno por lo general comienza de 2 a 3 días después del nacimiento y con muy poca frecuencia comienza el primer día. En la apnea de la prematuridad, los recién nacidos presentan episodios repetidos de respiración normal alternados con breves pausas en la respiración.

Existen tres tipos de apnea:

  • Central

  • Obstructiva

  • Mixta

La apnea central se produce cuando la parte del encéfalo que controla la respiración (centro respiratorio) no funciona adecuadamente porque no ha madurado del todo. Este es el tipo más frecuente de apnea de la prematuridad.

La apnea obstructiva está causada por una obstrucción temporal de la garganta (faringe) debida al bajo tono muscular o a la inclinación del cuello hacia delante.

La apnea mixta es una combinación de apnea central y apnea obstructiva.

En todos los tipos de apnea, si continúan las pausas en la respiración, la frecuencia cardíaca puede ralentizarse y las concentraciones de oxígeno pueden disminuir.

No todas las pausas respiratorias obedecen a problemas. La respiración periódica consiste en 5 a 20 segundos de respiración normal seguida de períodos de apnea que duran menos de 20 segundos. La respiración periódica es común entre los recién nacidos prematuros y no se considera apnea de la prematuridad. No provoca la caída de la frecuencia cardíaca o de las concentraciones de oxígeno y, por lo general, no causa otros problemas.

Síntomas

Los prematuros permanecen conectados de forma rutinaria a un monitor con una alarma que se activa en el caso de que el recién nacido deje de respirar durante 20 segundos o más o si disminuye su frecuencia cardíaca. Según cual sea la duración de los episodios, la interrupción de la respiración puede reducir los niveles de oxígeno en sangre, lo que da lugar a una coloración azulada de la piel (cianosis) o a palidez cutánea. Los niveles bajos de oxígeno en la sangre pueden hacer que la frecuencia cardíaca sea más lenta (bradicardia).

Diagnóstico

  • Observación o alarma de un monitor

  • Se han descartado otras causas

El diagnóstico de apnea se suele establecer mediante la observación de la respiración del recién nacido o por la alarma de un monitor conectado al recién nacido.

La apnea es a veces indicio de un trastorno, como infección en la sangre (septicemia), niveles bajos de azúcar en sangre (hipoglucemia) o baja temperatura corporal (hipotermia). Por lo tanto, cuando hay un repentino o inesperado aumento en la frecuencia de los episodios de apnea, los médicos evalúan al recién nacido para descartar estas causas. Los médicos pueden tomar muestras de sangre, orina y líquido cefalorraquídeo para descartar infecciones graves y analizar las muestras de sangre para determinar si la concentración de azúcar es demasiado baja.

Pronóstico

Con el paso del tiempo, a medida que el centro respiratorio madura, los episodios de apnea se vuelven menos frecuentes y, cuando el recién nacido se aproxima a las 37 semanas de edad gestacional, por regla general los episodios ya no vuelven a ocurrir. En bebés nacidos muy prematuramente (entre las 23 y las 27 semanas de gestación), la apnea puede continuar durante semanas. La muerte es muy poco frecuente.

Si bien el nacimiento prematuro es un factor de riesgo para el síndrome de muerte súbita del lactante (SMSL), no se ha podido establecer una asociación entre la apnea y el riesgo posterior de este síndrome. Del mismo modo, no hay indicios de que al dar de alta del hospital a un recién nacido prematuro con un monitor de apnea para uso domiciliario disminuya el riesgo de muerte súbita del lactante.

Tratamiento

  • Tocar o mover suavemente

  • Tratamiento de la causa

  • Estimulantes (cafeína)

  • Medidas para apoyar la respiración

Cuando se detecta la apnea, bien por observación o por la alarma del monitor, se toca o se mueve suavemente al recién nacido para estimular la respiración, con lo que suele bastar.

Otros tratamientos de la apnea dependen de la causa. Los médicos tratan las causas conocidas, como las infecciones.

Si los episodios de apnea se vuelven muy frecuentes y, especialmente, si los recién nacidos presentan cianosis, permanecen ingresados en la unidad de cuidados intensivos neonatales (UCIN). Pueden recibir tratamiento con un fármaco que estimula el centro respiratorio, como la cafeína. Si este tratamiento no evita los episodios graves y frecuentes de apnea, los recién nacidos requieren tratamiento con una presión positiva continua en la vía aérea (CPAP). Esta técnica permite a los recién nacidos respirar espontáneamente mientras reciben oxígeno ligeramente presurizado o aire a través de una cánula nasal introducida por los orificios nasales. Los recién nacidos que sufren episodios de apnea difíciles de tratar necesitan un ventilador (una máquina que ayuda a introducir y extraer el aire de los pulmones) para ayudarles a respirar.

Asistencia domiciliaria

Los recién nacidos siempre deben colocarse boca arriba para dormir. Las prácticas seguras para dormir deben seguirse para todos los bebés, ya sean prematuros o no.

Mientras están sentados en el asiento del automóvil, los recién nacidos prematuros corren riesgo de interrupción de la respiración (apnea), concentraciones bajas de oxígeno en la sangre y ritmo cardíaco lento; por tanto, en Estados Unidos, muchos hospitales realizan una prueba del asiento del automóvil para bebés prematuros antes de ser dados de alta. Esta prueba determina si el recién nacido puede viajar a casa con seguridad en la posición semi reclinada de un asiento para el automóvil.

Algunos recién nacidos pueden regresar a casa desde el hospital sin un monitor, mientras que otros son enviados a casa con un monitor de apnea y también pueden necesitar cafeína. A los progenitores se les debe enseñar cómo usar correctamente el monitor y cualquier otro equipo, qué hacer cuando suena la alarma, cómo hacer una reanimación cardiorrespiratoria en caso de que sea necesaria y cómo llevar un registro de los eventos. Algunos monitores almacenan electrónicamente información sobre eventos que ocurren. Los progenitores deben consultar a un médico sobre cuándo dejar de utilizar el monitor.

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