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Mal aliento

(Halitosis)

Por

Bernard J. Hennessy

, DDS, Texas A&M University, College of Dentistry

Última revisión completa jun 2020
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Recursos de temas

El mal aliento es un olor desagradable frecuente o persistente al respirar.

Otros olores del aliento

En algunas enfermedades se producen sustancias que son detectables cuando la persona afectada respira, pero estos olores no suelen ser intensos y no se consideran como halitosis. Por ejemplo,

Causas

Causas frecuentes

Las causas más comunes de mal aliento son

El mal aliento es causado con mayor frecuencia por la acción de ciertas bacterias de la boca sobre las partículas de comida retenida en la boca. Estas bacterias descomponen (fermentan) las partículas de los alimentos generando sustancias malolientes. Estas bacterias son más comunes en las personas que padecen enfermedades periodontales (como gingivitis Gingivitis La gingivitis es una forma leve de enfermedad periodontal caracterizada por la inflamación de las encías. La gingivitis es, a menudo, resultado de no atender adecuadamente al cepillado de los... obtenga más información Gingivitis y periodontitis Periodontitis La periodontitis es una forma grave de gingivitis en la que la inflamación de las encías se propaga a las estructuras que sostienen la pieza dental. La placa y el sarro se acumulan entre las... obtenga más información Periodontitis ) y en aquellos sujetos con falta de higiene oral.

Las enfermedades periodontales inflaman y destruyen las estructuras que rodean y sostienen las piezas dentales, como las encías y la capa externa de la raíz del diente, y son causadas principalmente por una acumulación de ciertas bacterias. Estas bacterias crecen en oquedades profundas que rodean los dientes. Tales bacterias también pueden crecer en la parte posterior de la lengua, incluso en personas que no tienen enfermedad periodontal. Estas bacterias también pueden crecer en exceso debido a una disminución en el flujo de saliva (causada por algunas enfermedades o el uso de ciertos fármacos, véase Sequedad de boca Sequedad de boca La sequedad de boca está causada por un flujo reducido o ausente de saliva. Este trastorno puede causar molestias, afectar al habla y a la deglución, dificultar la utilización de prótesis dentales... obtenga más información ) o a una disminución de la acidez de la saliva.

Después de la digestión, los olores causados por ciertos alimentos o especias, como la cebolla o el ajo, pasan de la sangre a los pulmones. Los olores son luego exhalados y pueden ser desagradables a los demás. Por ejemplo, el olor a ajo se puede percibir en el aliento durante 2 a 3 horas después de que se come, mucho después de que haya desaparecido de la boca y el estómago. Estos olores no se pueden eliminar mediante la higiene bucal.

El mal aliento también es más frecuente entre los fumadores que entre los no fumadores.

Causas menos frecuentes

Las causas menos comunes de mal aliento incluyen

Aunque se suele pensar que los trastornos gastrointestinales causan mal aliento, rara vez lo hacen porque el conducto muscular que conecta la garganta con el estómago (esófago) en condiciones normales está cerrado. El mal aliento no es causado por una mala digestión, ni indica cómo funcionan el sistema digestivo o el intestino de la persona afectada. Sin embargo, en raras ocasiones, pueden almacenarse restos de alimentos en una bolsa del esófago presente desde el nacimiento en algunas personas (divertículo de Zenker Divertículos de Zenker (divertículos faríngeos) Los divertículos esofágicos son evaginaciones anómalas o bolsillos en el esófago. En muy pocos casos, provocan dificultad para deglutir y regurgitación (expulsión de comida sin presencia de... obtenga más información Divertículos de Zenker (divertículos faríngeos) ). Las partículas de los alimentos pueden descomponerse y generar un olor fétido.

El mal aliento imaginario se conoce como halitosis psicógena (seudohalitosis). Las personas afectadas creen que tienen mal aliento aunque en realidad no es así. Este problema puede ocurrir en personas que tienden a exagerar las sensaciones corporales normales o en aquellas que padecen un trastorno mental grave, como la esquizofrenia Esquizofrenia La esquizofrenia es un trastorno mental caracterizado por la existencia de pérdida de contacto con la realidad (psicosis), alucinaciones (por lo general consistentes en oír voces), falsas creencias... obtenga más información . Algunos sujetos con pensamientos obsesivos tienen una intensa sensación de sentirse sucios y creen que su aliento huele mal.

Tabla
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Valoración

El mal aliento rara vez requiere una evaluación inmediata por un médico o dentista. La siguiente información puede ayudar a decidir si es necesaria una valoración y a saber qué esperar durante ésta.

Signos de alarma

Ciertos síntomas y características son motivo de preocupación. Entre estos factores se incluyen los siguientes

  • Fiebre

  • Esputos o secreción nasal con pus (purulentos)

  • Manchas anormales visibles o palpables en la boca

Cuándo acudir al médico

Las personas afectadas por fiebre, esputos o secreciones nasales purulentas, o que pueden haber inhalado un cuerpo extraño deben acudir al médico de inmediato. Las personas que se descubren una mancha anómala en la boca deben acudir al dentista en un plazo máximo de unos días.

Las personas con mal aliento, pero sin signos de alarma y que por otra parte están sanos, deben consultar con un dentista cuando puedan.

Actuación del médico

En primer lugar, el dentista y el médico preguntan acerca de los síntomas de la persona y su historial médico. A continuación, realizan una exploración física. Los antecedentes clínicos y la exploración física a menudo sugieren la causa del mal aliento y las pruebas que pueden ser necesarias (véase la tabla Algunas causas y características del mal aliento Algunas causas y características del mal aliento El mal aliento es un olor desagradable frecuente o persistente al respirar. En algunas enfermedades se producen sustancias que son detectables cuando la persona afectada respira, pero estos... obtenga más información ).

La prueba del olfato es una parte útil del examen que puede ayudar a determinar si el mal olor proviene de la nariz o de una enfermedad sinusal frente a un trastorno de la boca o una enfermedad pulmonar. La persona exhala aproximadamente a unos 10 cm de distancia de la nariz del médico, primero a través de la boca cerrando firmemente la nariz con los dedos, y luego a través de la nariz con la boca cerrada. Si el olor es peor a través de la boca, la causa más probable se localizará en la boca. Si el olor es peor por la nariz, la causa más probable se encontrará en la nariz o en los senos paranasales. Si el olor es similar tanto por la nariz como por la boca, la causa más probable es que se origine en otra parte del cuerpo o en los pulmones. Si el examinador no puede decir dónde se origina la causa, se raspa la parte posterior de la lengua con una cuchara de plástico. Después de 5 segundos, se huele la cuchara. Si la cuchara tiene mal olor indica que el problema es probable que se deba a las bacterias de la lengua.

Pruebas complementarias

La necesidad de pruebas depende de los antecedentes clínicos y la exploración física, en especial, si existen signos de alarma Signos de alarma El mal aliento es un olor desagradable frecuente o persistente al respirar. En algunas enfermedades se producen sustancias que son detectables cuando la persona afectada respira, pero estos... obtenga más información . Algunos profesionales especializados en el mal aliento disponen de equipos diagnósticos poco habituales, como monitores portátiles de sulfuro, cromatografía de gases y pruebas químicas para aplicar al raspado de la lengua. Este tipo de pruebas complementarias raras veces son necesarias excepto para la investigación médica.

El médico puede sugerir a los pacientes cuyos síntomas parecen estar relacionados con sustancias ingeridas o inhaladas que eviten las sustancias sospechosas durante un periodo de tiempo para ver si desaparecen los síntomas (prueba de evitación).

Tratamiento

  • Tratamiento de la causa

  • Higiene bucal y revisiones dentales regulares

Una vez realizado el diagnóstico se tratan las causas del mal aliento.

Las causas físicas pueden eliminarse o corregirse. Por ejemplo, se puede dejar de comer ajo, cebolla, otras comidas con olor fuerte y dejar de fumar. Si la causa es un problema en la boca, es necesario consultar con un dentista para limpieza y tratamiento de las enfermedades periodontales y de las caries. La persona afectada debe mejorar su rutina de higiene oral diaria, incluyendo el uso de hilo dental, el cepillado dental y el cepillado de la parte superior y posterior de la lengua con un cepillo de dientes o un raspador lingual. Se dispone también de enjuagues bucales y aerosoles, aunque estos tienen un beneficio limitado, ya que los efectos de la mayoría de estos productos no duran más de 20 minutos. Las personas que se encuentran en fase de recuperación de un trastorno por consumo de alcohol deben utilizar enjuagues bucales sin alcohol.

Los pacientes con halitosis psicógena pueden necesitar una evaluación psiquiátrica.

Aspectos esenciales para las personas mayores

Conceptos clave

  • En la mayoría de los casos el mal aliento está producido por la fermentación de las partículas de alimentos ocasionada por las bacterias de la boca.

  • Trastornos localizados fuera de la boca pueden causar mal aliento, pero a menudo son reconocibles sobre la base de los hallazgos de la exploración realizada por un médico o un dentista.

  • El mal aliento no está causado por una mala digestión, ni es una indicación de cómo están funcionando el sistema digestivo o el intestino de la persona afectada.

  • Los efectos de los enjuagues bucales no perduran mucho tiempo.

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