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Ahogamiento

Por Norman L. Dean, MD, Fellow (Emeritus);Lifetime Fellow, American College of Chest Physicians;American College of Physicians

El ahogamiento se produce cuando la inmersión en un líquido causa asfixia o afecta la respiración.

  • Durante el ahogamiento, el organismo se ve privado de oxígeno, lo cual puede lesionar los órganos, en particular los pulmones y el cerebro.

  • Se realizan pruebas para evaluar la falta de oxígeno y la presencia de problemas que a menudo acompañan al ahogamiento (como lesiones medulares causadas por tirarse de cabeza).

  • El tratamiento se centra en corregir la falta de oxígeno y otros problemas.

El ahogamiento puede ser o no ser mortal (descrito anteriormente como ahogamiento parcial). La hospitalización por ahogamiento no mortal es cuatro veces más frecuente que la muerte por ahogamiento. El ahogamiento es la principal causa de muerte accidental en el mundo y en Estados Unidos, especialmente en los niños y adolescentes menores de 19 años. En Estados Unidos, desde 2005 hasta 2009 el ahogamiento fue la causa más habitual de muerte accidental, y a menudo fue más mortal en los niños de 1 a 4 años de edad que entre los de otras edades. El ahogamiento es la segunda causa más habitual de muerte por lesiones en los niños de 5 a 9 años de edad, y la tercera causa más común en los menores de 1 año y entre los 10 y 19 años de edad. Otros grupos con alto riesgo de muerte por ahogamiento son:

  • Niños afroamericanos y niños de familias inmigrantes o pobres

  • Hombres

  • Personas que han tomado alcohol u otras drogas y cuyo sentido de la realidad o su estado de alerta se ve afectado

  • Personas con trastornos que causan incapacidad temporal, como convulsiones, bajo nivel de azúcar en sangre (hipoglucemia), accidentes cerebrovasculares, ataques al corazón y ciertos tipos de ritmos cardíacos irregulares (arritmias)

Los ahogamientos son frecuentes en piscinas, bañeras y espacios acuáticos naturales. Los niños están en peligro incluso si la cantidad de agua es pequeña, como es el caso de inodoros, bañeras y cubos de agua u otros líquidos, porque pueden ser incapaces de escapar después de caer en ellos.

Tirarse de cabeza, sobre todo en aguas poco profundas, puede causar lesiones medulares o traumatismos craneales que aumentan la posibilidad de ahogarse. Las personas que contienen la respiración intencionadamente bajo el agua durante largos periodos de tiempo pueden desmayarse y a veces ahogarse.

Nadar cerca del tubo de escape de un barco puede causar envenenamiento por monóxido de carbono, lo que puede producir pérdida del conocimiento y ahogamiento.

Falta de oxígeno

Cuando una persona está sumergida puede entrarle agua en los pulmones. Las cuerdas vocales sufren un espasmo completo (espasmo laríngeo) y con ello evitan temporalmente que el agua alcance los pulmones, pero también impiden la respiración. En cualquier caso, los pulmones no pueden transferir el oxígeno a la sangre. La disminución de la concentración de oxígeno en sangre resultante puede dar lugar a una lesión cerebral y a la muerte. El agua que ha entrado en los pulmones, especialmente si se trata de agua contaminada por bacterias, algas, arena, suciedad, productos químicos o por el vómito de la propia persona, puede causar lesiones pulmonares. Las lesiones pulmonares suelen producir falta de oxígeno. El agua dulce en los pulmones se absorbe por el torrente sanguíneo. La absorción de grandes cantidades de agua dulce a veces produce alteraciones electrolíticas, como niveles bajos de sodio en la sangre.

Efectos del frío

La inmersión en agua fría tiene efectos tanto positivos como negativos. El enfriamiento de los músculos dificulta la actividad de nadar, y una temperatura corporal peligrosamente baja (hipotermia) puede alterar el razonamiento. No obstante, el frío protege los tejidos de los efectos nocivos debidos a la falta de oxígeno. Además, el agua fría estimula el reflejo de buceo de los mamíferos y puede prolongar la supervivencia en agua fría. El reflejo de buceo disminuye los latidos del corazón y redirige la circulación sanguínea desde las manos, los pies y los intestinos hacia el corazón y el cerebro, lo cual ayuda a preservar estos órganos vitales. El reflejo de buceo es más pronunciado en los niños que en los adultos. En comparación con los adultos, los niños tienen una mayor probabilidad de sobrevivir a una inmersión prolongada en agua fría.

¿Sabías que...?

  • Los niños tienen más probabilidades de sobrevivir a una inmersión prolongada que los adultos.

Síntomas

Las personas que se están ahogando y luchan para poder respirar, por lo general no pueden pedir auxilio. Los niños que son incapaces de nadar pueden quedar sumergidos en menos de 1 minuto. Los adultos pueden luchar durante más tiempo.

Las personas rescatadas suelen presentar una gran variedad de signos y síntomas. Algunas presentan una ansiedad moderada, mientras que otras pueden encontrarse cerca de la muerte. Pueden estar conscientes, aletargadas o inconscientes. Algunas personas no respiran, y las que lo hacen pueden jadear, vomitar, toser o tener sibilancias. La piel puede estar azul (cianosis), lo que indica que la cantidad de oxígeno en sangre es insuficiente. En algunos casos, es posible que los problemas respiratorios no sean evidentes hasta horas después de la inmersión.

Complicaciones

Algunas personas que son reanimadas después de una inmersión prolongada sufren daños cerebrales permanentes por la falta de oxígeno. La inhalación de partículas extrañas puede causar neumonía o síndrome de dificultad respiratoria aguda que puede prolongarse. Las personas que se ahogan en agua fría a menudo sufren hipotermia.

Diagnóstico

El diagnóstico de ahogamiento se basa en lo ocurrido y en los síntomas. La determinación de la concentración de oxígeno en sangre y las radiografías de tórax ayudan a revelar la extensión de la lesión pulmonar. Se mide la temperatura corporal para comprobar si hay hipotermia. Otras pruebas, como las radiografías y la tomografía computarizada (TC), se realizan para diagnosticar lesiones en la cabeza o en la médula espinal. Para diagnosticar los trastornos que haya podido producir el ahogamiento se hace un electrocardiograma (ECG) y a veces análisis de sangre. Por ejemplo, ciertas arritmias no diagnosticadas previamente pueden producir una pérdida del conocimiento mientras se está nadando.

Prevención

No debe consumirse alcohol o drogas antes ni mientras se nada, durante paseos en barca (incluso como pasajeros) ni cuando se supervisa a los niños cerca del agua.

Niños

Las piscinas deben estar adecuadamente valladas porque son uno de los lugares más comunes de los accidentes que causan ahogamiento. Además, todas las puertas y entradas que conduzcan a la piscina deben estar cerradas con llave. Los niños que estén cerca o dentro de cualquier zona de agua, incluidas piscinas y bañeras, precisan una supervisión constante, aun cuando utilicen flotadores. Lo mejor es realizar la supervisión a un brazo de distancia. Puesto que los bebés y los niños pueden ahogarse con solo unos centímetros de agua, incluso los recipientes como cubos o neveras portátiles llenos de agua pueden ser peligrosos. Los adultos deben eliminar el agua de estos contenedores inmediatamente después de su uso. En Estados Unidos, cuando los niños pequeños juegan cerca del agua deben usar chalecos salvavidas o dispositivos de flotación personal homologados por la United States Coast Guard. Los flotadores y los juguetes de espuma (manguitos, fideos y artículos similares) no están diseñados para mantener la seguridad de los nadadores, y no deben utilizarse como sustituto del material homologado.

Las clases de natación reducen el riesgo de ahogamiento mortal en los niños de 1 a 4 años de edad. Las clases de natación son una buena idea para todos los niños. Sin embargo, hay que vigilar a los niños pequeños que estén cerca del agua o en ella, incluso si han tomado clases de natación.

Natación

Los nadadores deben usar el sentido común y ser conscientes del clima y del agua. Se debe suspender la natación si quien la practica siente mucho frío o tiene apariencia de tenerlo. Las personas que tienen convulsiones epilépticas bien controladas no tienen por qué dejar la natación, pero han de tener cuidado cuando estén cerca del agua, ya sea en un barco, en la ducha o bañándose.

Para disminuir el riesgo de ahogamiento, una persona no debe nadar sola y hay que hacerlo únicamente en zonas vigiladas por socorristas. Quienes naden en el mar deben aprender a escapar de las corrientes intensas (corrientes potentes que arrastran a los nadadores lejos de la costa) nadando en paralelo a la playa en lugar de alejarse de ella. También debe evitarse nadar cerca del tubo de escape de un barco.

¿Sabías que...?

  • No es necesario esperar 1 hora después de comer para volver a nadar.

Otras medidas

El uso de chalecos salvavidas en embarcaciones es obligatorio para los no nadadores y para los niños pequeños. Las lesiones de médula espinal pueden prevenirse evitando zambullirse en agua poco profunda.

Las zonas de las piscinas comunitarias deben ser supervisadas por socorristas con formación en técnicas de seguridad en el agua, en reanimación y en rescate. Cerca de la piscina deben estar disponibles chalecos salvavidas, flotadores y un cayado de pastor (un bastón largo con un extremo de gancho) deben estar disponibles cerca de la piscina. Las zonas de la piscina deben tener acceso a desfibriladores externos automáticos, equipos para la apertura de las vías respiratorias y teléfonos para contactar los servicios médicos de emergencia. Los programas integrales de prevención en la comunidad deberán:

  • Ir dirigidos a grupos de alto riesgo

  • Enseñar reanimación cardiorrespiratoria (RCR) a cuantos adolescentes y adultos sea posible

  • Enseñar a los niños a nadar tan pronto como estén fisicamente preparados para ello (alrededor de los 4 años)

Pronóstico

Los factores que más aumentan las posibilidades de supervivencia sin que haya daño cerebral y pulmonar permanente son los siguientes:

  • Menor duración de inmersión

  • Menor temperatura del agua

  • Menor edad

  • Inicio rápido de la reanimación (lo más importante)

Algunos niños han sobrevivido sin daños permanentes en el cerebro después de una inmersión de hasta 60 minutos en agua fría. Muchas de las personas que necesitan reanimación cardiorrespiratoria (RCR) también pueden recuperarse por completo, y prácticamente todas las personas que a su llegada al hospital están conscientes y orientadas se recuperan completamente. Las personas que han consumido bebidas alcohólicas antes de la inmersión son más propensas a morir o a sufrir una lesión cerebral o pulmonar.

Tratamiento

Extrahospitalario

La reanimación inmediata in situ es la clave para aumentar las probabilidades de supervivencia sin lesión cerebral. Siempre se debe intentar la reanimación, incluso si el tiempo bajo el agua ha sido prolongado. Hay que administrar respiración artificial y reanimación cardiorpulmonar (RCP) cuando sea necesario (ver Paro cardíaco : Tratamiento de primeros auxilios). La respiración de rescate se inicia antes de las compresiones torácicas, a diferencia de la mayoría de otras circunstancias en las cuales se realiza la reanimación cardiorrespiratoria (RCR). Si puede haber una lesión medular, el cuello debe moverse lo menos posible. Las personas que han permanecido sumergidas involuntariamente o que tienen algún síntoma deberán ser trasladadas al hospital, si es posible en ambulancia. Si se ha estado sumergido pero solo se tienen síntomas leves, se podrá dar el alta después de varias horas de observación en el servicio de urgencias. Si los síntomas persisten durante algunas horas o el nivel de oxígeno es bajo, la persona deberá ingresar en el hospital.

Hospitalario

La mayoría de las personas necesitan oxígeno suplementario, a veces en concentraciones elevadas o mediante un ventilador a alta presión. Si se presentan sibilancias, los broncodilatadores pueden ser de utilidad. En caso de que se contraiga una infección se administrarán antibióticos.

Si el agua estaba fría, la persona puede tener una temperatura corporal peligrosamente baja (hipotermia) y necesitar calentamiento (ver Hipotermia : Tratamiento). Las lesiones medulares requieren un tratamiento especial (ver Lesiones de la médula espinal y de las vértebras: Tratamiento).

Recursos en este artículo