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Prurito

Por

Thomas M. Ruenger

, MD, PhD, Georg-August University of Göttingen, Germany

Última revisión completa abr. 2021
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Datos clave
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El prurito es muy incómodo, y es uno de los motivos más habituales de consulta al médico especializado en enfermedades de la piel (dermatólogo).

El prurito provoca ganas de rascarse, Rascarse alivia temporalmente el prurito, pero se puede dañar la piel, lo que algunas veces da lugar a más prurito (el ciclo pica-rasca) o una infección (denominada infección secundaria). Con el tiempo, la piel acaba siendo más gruesa y escamosa (lo que se denomina liquenificación).

Causas del prurito

El prurito puede ser consecuencia de

  • Trastornos cutáneos

  • Trastornos en otros órganos (enfermedades sistémicas)

  • Trastornos neurológicos

  • Trastornos psicológicos

  • Medicamentos y productos químicos

En muchos trastornos alérgicos cutáneos y sistémicos, la histamina causa el prurito. La histamina es una sustancia química del organismo que se almacena en los mastocitos. Los mastocitos forman parte del sistema inmunitario y la histamina participa en las reacciones alérgicas. Cuando ciertos alérgenos (sustancias que causan reacciones alérgicas) estimulan los mastocitos, estos liberan histamina. Cuando la histamina se libera en la sangre, puede causar muchos síntomas, que incluyen prurito e inflamación. Existen otras sustancias químicas en el cuerpo que desempeñan un papel importante en el prurito, como las proteasas y las citocinas Citocinas Una de las líneas de defensa del cuerpo (sistema inmunológico) está formada por glóbulos blancos (leucocitos) que se desplazan por el torrente circulatorio y penetran en los tejidos con... obtenga más información .

Trastornos cutáneos

Las causas más frecuentes de prurito son trastornos cutáneos:

Trastornos sistémicos (en todo el cuerpo)

Varios trastornos sistémicos pueden causar prurito sin cambios visibles en la piel (como una erupción). Los trastornos sistémicos son causas menos frecuentes de prurito que los trastornos cutáneos.

Algunas de las causas sistémicas más frecuentes son

Trastornos neurológicos

La irritación de los nervios sensoriales, por ejemplo, cuando un nervio está comprimido, puede provocar prurito localizado en la parte del cuerpo inervada por ese nervio. Por el contrario, algunos trastornos que afectan al sistema nervioso pueden causar prurito generalizado porque las neuronas del picor (un tipo de neurona) están demasiado activadas o están menos inhibidas por otras neuronas. Por ejemplo, en la esclerosis múltiple Esclerosis múltiple En la esclerosis múltiple se dañan o destruyen zonas de mielina (la sustancia que recubre la mayoría de las fibras nerviosas) y las fibras nerviosas subyacentes en el cerebro... obtenga más información , la conducción nerviosa se ve afectada debido a un proceso autoinmunitario en el cual el sistema inmunitario ataca la mielina (tejido graso que recubre las fibras nerviosas). Este proceso hace que las neuronas del picor estén menos inhibidas y, por lo tanto, más activas. El prurito como consecuencia de trastornos del sistema nervioso se denomina prurito neuropático.

Trastornos psicológicos

Algunas personas con trastornos psicológicos pueden sufrir un prurito para el que no se puede encontrar ninguna causa física. Este tipo de prurito se denomina prurito psicógeno.

Medicamentos y productos químicos

Ciertos medicamentos y productos químicos pueden causar prurito cuando se ingieren o cuando se aplican a la piel. Por lo general, el prurito es causado por una reacción alérgica. Algunos medicamentos, tales como la morfina y algunos agentes de contraste radiopacos Procedimiento para la tomografía computarizada (TC) Procedimiento para la tomografía computarizada (TC) , utilizados al realizar cierto tipo de radiografías, también pueden causar prurito sin provocar una reacción alérgica.

Evaluación del prurito

No todos los episodios de prurito requieren una evaluación por el médico. La siguiente información puede ayudar a decidir si es necesaria la evaluación de un médico y a saber qué esperar durante esta. La mayoría de los trastornos causantes de prurito no son graves.

Signos de alarma

Los siguientes signos indican posibles causas graves:

Cuándo acudir al médico

Las personas que presenten pérdida de peso, fatiga o sudores nocturnos deben solicitar visita médica lo antes posible. Ante cualquier otro signo de alarma o prurito intenso, se recomienda acudir al médico de inmediato.

Actuación del médico

El médico formula muchas preguntas y observa la piel. A menudo, la persona deberá desnudarse para poder comprobar toda la superficie de la piel. Si no se detecta una causa clara tras explorar la piel, se realiza una exploración física completa en busca de posibles causas sistémicas. Pueden ser necesarios análisis para diagnosticar algunas causas sistémicas y, a veces, trastornos cutáneos.

Si el prurito es generalizado y empieza poco después del uso de un medicamento, es posible que este sea la causa. Si el prurito (por lo general con erupción) se limita a un área en contacto con una sustancia, en especial si se sabe que esta provoca dermatitis de contacto Dermatitis de contacto La dermatitis de contacto es la inflamación de la piel causada por el contacto directo con una sustancia concreta. La erupción puede ser pruriginosa, está confinada a una zona... obtenga más información Dermatitis de contacto , es posible que dicha sustancia sea la causa. Sin embargo, las causas alérgicas de prurito generalizado pueden ser difíciles de identificar debido a que los afectados suelen haber comido varios alimentos diferentes y se han expuesto a diversas sustancias que podrían provocar una reacción alérgica antes de que aparezca el prurito. Del mismo modo, puede ser difícil identificar un fármaco que cause la reacción si se están tomando varios medicamentos. A veces se ha tomado el medicamento causante de la reacción durante meses o incluso años antes de que aparezca una reacción.

Tabla
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Pruebas complementarias

La mayoría de las causas de prurito pueden diagnosticarse sin realizar pruebas. Si no está claro el diagnóstico de una anomalía cutánea basándose en su aspecto y en los antecedentes, se extraerá una muestra de piel (biopsia Biopsia Se pueden identificar muchos trastornos cutáneos mediante una simple exploración visual. Un examen completo de la piel incluye un examen del cuero cabelludo, las uñas y las membranas mucosas... obtenga más información Biopsia ) para poder analizarla.

Si la causa del prurito parece ser una reacción alérgica, pero la sustancia que la provoca no es evidente, es necesaria una prueba cutánea. En las pruebas cutáneas se aplican sustancias que pueden causar reacciones alérgicas al contacto a la piel, ya sea en forma de parche (prueba del parche Pruebas cutáneas Pruebas cutáneas ).

Si la causa no parece ser una reacción alérgica o un trastorno de la piel, las pruebas se realizan en función de los otros síntomas de la persona. Por ejemplo, pueden hacerse pruebas en busca de trastornos de la vesícula biliar o del hígado, nefropatía crónica, trastornos tiroideos, diabetes o cáncer.

Tratamiento del prurito

  • Cuidado de la piel

  • Tratamientos tópicos

  • Tratamientos sistémicos

El aspecto más importante del tratamiento del prurito es tratar la causa. Además, otras medidas pueden ayudar a aliviar el prurito.

Cuidado de la piel

Si el prurito es debido a la piel seca, las modificaciones del cuidado básico de la piel suelen ser muy eficaces. La sequedad suele ser la consecuencia de excesivos baños y lavados. Los ajustes del cuidado de la piel deben consistir en bañarse o lavarse con menos frecuencia, utilizar agua tibia en lugar de agua caliente y usar menos jabón. Debe evitarse el roce excesivo de la piel seca y debe aplicarse una crema hidratante después del baño o del lavado. Además, también puede ayudar humedecer el aire seco (por ejemplo, en invierno) y no usar ropa de lana.

Tratamientos tópicos

Las cremas, las lociones y los ungüentos con corticoesteroides solo se deben usar cuando la piel está inflamada, como cuando una persona tiene una erupción. Por regla general, no están indicados cuando

  • La piel está infectada.

  • Hay una infestación.

  • La causa es sistémica.

También se pueden administrar tratamientos tópicos para aliviar el picor que no es debido a una causa específica y consisten en lociones o cremas que contienen mentol, alcanfor, pramoxina o capsaicina. No se recomiendan las cremas y lociones que contienen el antihistamínico difenhidramina o el anestésico benzocaína.

La exposición a la luz ultravioleta en el consultorio de un médico o en el hogar (fototerapia Fototerapia La psoriasis es una enfermedad crónica recurrente que ocasiona la aparición de una o más placas rojas, ligeramente abultadas, con escamas plateadas y un borde definido entre la... obtenga más información Fototerapia ) suele ayudar a reducir los trastornos cutáneos con prurito. También suele ayudar a aliviar el prurito sin erupción (causado por diversos trastornos) cuando otros tratamientos no tienen éxito.

Tratamientos sistémicos

Los tratamientos sistémicos son fármacos que actúan internamente, que se toman por vía oral o mediante inyección (vía parenteral). Se utilizan en caso de prurito generalizado o si los tratamientos tópicos no son eficaces.

Los fármacos más utilizados son los antihistamínicos Antihistamínicos Las reacciones alérgicas (reacciones de hipersensibilidad) son respuestas inadecuadas del sistema inmunitario a una sustancia que en condiciones normales es inofensiva. Por lo general,... obtenga más información Antihistamínicos , en particular la hidroxicina. Algunos antihistamínicos, como la ciproheptadina, la difenhidramina y la hidroxicina, causan somnolencia. Alivian el prurito y, administrados antes de acostarse, facilitan el sueño. Es importante ayudar a las personas a dormir porque el prurito intenso puede afectar el sueño y, por lo tanto, disminuir en gran medida el bienestar. Debido a que pueden causar somnolencia, en general, estos medicamentos no se administran durante el día. Además, en las personas mayores, se deben utilizar selectivamente y con cuidado, ya que corren un mayor riesgo de caídas. La cetirizina y la loratadina causan menos somnolencia, pero rara vez tienen este efecto en las personas mayores. La fexofenadina causa menos somnolencia, pero a veces provoca cefalea. La doxepina provoca mucha somnolencia y es eficaz, por lo que puede administrarse antes de acostarse en caso de prurito intenso.

Se utiliza colestiramina para tratar el prurito causado por algunos trastornos de la vesícula biliar o del hígado. Sin embargo, la colestiramina tiene un sabor desagradable, provoca estreñimiento y disminuye la absorción de otros fármacos.

Conceptos clave sobre el prurito

  • El prurito puede ser consecuencia de diversas causas, y cada una requiere un tratamiento diferente.

  • Si no hay erupción ni anomalías cutáneas, la causa puede ser un trastorno sistémico, un problema nervioso o una reacción a un fármaco.

  • El cuidado de la piel (como limitar los baños, hidratar la piel y humidificar el aire) suelen aliviar el prurito cuando la causa es la piel seca.

  • Habitualmente, los tratamientos tópicos o sistémicos también alivian el prurito.

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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