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Dermatitis de contacto

Por

Mercedes E. Gonzalez

, MD, University of Miami Miller School of Medicine

Última revisión completa mar 2018
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Datos clave
NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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La dermatitis de contacto es la inflamación de la piel causada por el contacto directo con una sustancia concreta. La erupción es muy pruriginosa, está confinada a una zona específica, y con frecuencia tiene límites claramente definidos.

(Véase también Introducción a la dermatitis.)

Las sustancias pueden causar inflamación de la piel mediante dos mecanismos:

  • Irritación (dermatitis de contacto irritante)

  • Reacción alérgica (dermatitis de contacto alérgica)

Dermatitis de contacto irritante

Este tipo de dermatitis, que representa el 80% de los casos de dermatitis de contacto, se produce cuando una sustancia química causa una lesión directa en la piel. La dermatitis de contacto irritante es más dolorosa que pruriginosa. Las sustancias irritantes típicas son:

  • Ácidos

  • Álcalis (como los productos desatascadores)

  • Disolventes (como la acetona de los quitaesmaltes de uñas)

  • Jabones fuertes

  • Plantas (como las poinsettias [flores de pascua] y las pimientas)

  • Líquidos corporales (como orina y saliva)

Algunas de estas sustancias producen alteraciones en la piel en pocos minutos, mientras que otras necesitan un tiempo de exposición más largo. Incluso los jabones y detergentes suaves pueden irritar la piel de algunas personas después de un contacto frecuente o prolongado. La sensibilidad de la piel a los irritantes varía según las personas. La edad de la persona (ser muy joven o muy anciano) y las condiciones ambientales (humedad baja o alta temperatura) son otros factores que influyen en el desarrollo de la dermatitis de contacto irritante.

Dermatitis de contacto alérgica

Este tipo de dermatitis es una reacción del sistema inmunitario a una sustancia que se ha puesto en contacto con la piel. Cuando la piel entra en contacto con la sustancia por vez primera, se sensibiliza a dicha sustancia. En ocasiones puede desarrollarse sensibilidad solo con una exposición; en otras, la sensibilización se produce después de muchas exposiciones a la sustancia. Cuando una persona está sensibilizada, la siguiente exposición causa prurito intenso y dermatitis en un plazo de 4 a 24 horas, aunque en algunos casos, especialmente en las personas mayores, no aparece ninguna reacción antes de 3 o 4 días.

Miles de sustancias pueden producir dermatitis de contacto alérgica. Las más frecuentes incluyen sustancias que se encuentran en

  • Plantas (como la hiedra venenosa)

  • Goma (incluyendo el látex)

  • Antibióticos

  • Perfumes

  • Conservantes

  • Algunos metales (como el níquel y el cobalto)

Alrededor del 10% de las mujeres son alérgicas al níquel, un componente habitual de las joyas. Una persona puede usar determinadas sustancias (o exponerse a ellas) durante años sin ningún problema y, repentinamente, desarrollar una reacción alérgica. Incluso las pomadas, las cremas y las lociones usadas en el tratamiento de la dermatitis pueden provocar esta reacción. También es posible desarrollar una dermatitis tras entrar en contacto con cualquier material que se manipule o se toque mientras se trabaja (dermatitis laboral u ocupacional).

En algunas ocasiones, la dermatitis de contacto aparece por tocar determinadas sustancias y luego exponer la piel a la luz solar (dermatitis de contacto fotoalérgica o fototóxica, véase Fotosensibilidad química). Tales sustancias incluyen

  • Protectores solares

  • Lociones para después del afeitado

  • Ciertos perfumes

  • Ciertos antibióticos aplicados a la piel

  • Alquitrán de hulla

  • Aceites

  • Plantas

En la dermatitis fotoalérgica, la reacción puede diseminarse a zonas de la piel que no hayan estado expuestas al sol.

Causas frecuentes de dermatitis de contacto alérgica

  • Productos químicos utilizados en la fabricación de zapatos o de prendas de vestir: tintes para el cuero, aceleradores del caucho y antioxidantes utilizados en la fabricación de guantes, zapatos, ropa interior y otras prendas de vestir; agentes de tinción

    Cosméticos: productos químicos para depilar (depilatorios), tintes para el cabello, esmalte de uñas, removedor de esmalte de uñas, desodorantes, cremas hidratantes, lociones para después del afeitado, perfumes, filtros solares

    Fármacos y sustancias contenidos en cremas para la piel: antibióticos (bacitracina, sulfonamidas, neomicina), antihistaminicos (difenhidramina, prometazina), anestésicos (benzocaína), antisépticos (timerosal), estabilizadores

    Fragancias: se encuentran en artículos de tocador, jabones, y productos aromatizados para el hogar (tales como el detergente)

  • Metales: níquel, cobalto, cromatos, mercurio, oro

  • Plantas: distintas variedades de hiedra venenosa, hiedra del roble, zumaque, ambrosía, prímula, cardo, piel de mango y cáscaras de anacardo

  • Goma (incluyendo látex): guantes, condones, catéteres, globos

  • Sustancias en el aire: polen de ambrosía, rociadores de insecticida

Síntomas

Independientemente de la causa o del tipo, la dermatitis de contacto produce prurito y erupción.

La dermatitis de contacto alérgica suele causar prurito intenso.

La dermatitis de contacto irritante es más dolorosa que pruriginosa.

En ambos casos, la erupción varía desde un enrojecimiento leve y de corta duración hasta una hinchazón importante y con grandes ampollas. Lo más frecuente es que la erupción tenga diminutas ampollas (vesículas). La erupción solo aparece en las zonas que han estado en contacto con la sustancia. Sin embargo, la erupción aparece antes en las áreas de la piel finas y sensibles, y luego en zonas de piel más gruesa o donde ha habido menos contacto con la sustancia, lo que da la impresión de que la erupción se ha diseminado.

La erupción suele aparecer en un patrón que sugiere que se ha producido la exposición a una sustancia específica. Por ejemplo, la hiedra venenosa causa la formación de vetas longitudinales en la piel. Por tocar la erupción o el líquido de las ampollas la dermatitis de contacto no se contagia a otras personas ni se extiende a otras partes del cuerpo que no han estado en contacto con la sustancia.

Diagnóstico

  • Exploración médica e historia personal

  • Prueba de uso

  • Prueba del parche

Determinar la causa de la dermatitis de contacto no siempre es fácil. Para ello hay que considerar en cada persona la ocupación, las aficiones, las tareas del hogar, los viajes, la ropa, el uso de fármacos tópicos (aplicados sobre la piel) o de cosméticos, y las actividades de los miembros del hogar. La mayoría de la gente no es consciente de todas las sustancias que tocan su piel. A menudo, la localización y el patrón de la erupción inicial aportan una pista importante, en particular si dicha erupción aparece debajo de una prenda de vestir o de una joya, o solo en zonas expuestas a la luz solar. Sin embargo, muchas sustancias que se tocan con las manos se transmiten de manera involuntaria a la cara, donde la piel facial, más sensible, puede reaccionar aunque las manos no lo hagan.

Una prueba de provocación, en la cual una sustancia sospechosa de ser la causa se aplica lejos de la zona original de la dermatitis de contacto (habitualmente en el antebrazo), es útil en el caso de los perfumes, los champús y otras sustancias usadas en el hogar.

Si después de un proceso de eliminación aún no puede determinarse la causa de una dermatitis de contacto, suele realizarse una prueba del parche. Para ello se colocan sobre la piel pequeños parches que contienen sustancias que por lo general causan dermatitis, y se mantiene 1 a 2 días para ver si se desarrolla una erupción bajo alguno de ellos. Aunque es muy útil, la prueba del parche es complicada, ya que las personas pueden ser sensibles a muchas sustancias, y la incluida en el parche al cual reaccionan puede no ser la causa de la dermatitis. Se tiene que decidir las sustancias a probar teniendo en cuenta aquellas a las que esa persona puede haber estado expuesta.

Pronóstico

La dermatitis de contacto puede tardar hasta 3 semanas en desaparecer. Una vez se ha reaccionado a una sustancia, por lo general se reacciona a ella durante toda la vida. Las personas con dermatitis de contacto fotoalérgicas pueden seguir sufriendo brotes provocados por el sol durante años (lo que se denomina una reacción persistente a la luz).

Prevención

Para prevenir la dermatitis de contacto debe evitarse el contacto con las sustancias que la provocan (sustancia causante). Si se produce el contacto, la sustancia debe eliminarse de inmediato de la piel con agua y jabón. Si existe el riesgo de exposición prolongada, pueden ser de utilidad los guantes y la ropa protectora. También se encuentran disponibles cremas oclusivas que impiden el contacto de ciertas sustancias, como el veneno de la hiedra venenosa y las resinas epoxi, con la piel. La desensibilización mediante inyecciones o comprimidos que contengan la sustancia causante no es eficaz para evitar la dermatitis de contacto.

Tratamiento

  • Eliminación de la sustancia que causa el problema

  • Medidas para aliviar el prurito (picor)

  • Corticosteroides y, en algunas ocasiones, antihistamínicos

El tratamiento de la dermatitis de contacto no suele ser efectivo mientras prosiga el contacto con la sustancia causante del problema. Una vez eliminada la sustancia, el enrojecimiento suele desaparecer en 1 semana. Las ampollas continúan exudando y formando costras, pero se secan rápidamente. La descamación, el prurito y el engrosamiento temporal de la piel pueden durar días o semanas.

El prurito y las ampollas pueden aliviarse con diversos medicamentos tópicos u orales. El prurito de las áreas pequeñas con dermatitis también suele calmarse mediante la aplicación de una gasa o tela fina empapada en agua fría o acetato de aluminio (solución de Burow) varias veces al día durante una hora. Las zonas más grandes se tratan con baños cortos de agua fría con o sin avena coloidal.

A menudo se aplica un corticoesteroide sobre la piel afectada. También puede ayudar un preparado de hidrocortisona de venta libre. En caso contrario, se receta una crema con corticoesteroides. Si la erupción es especialmente grave, puede tomarse un corticoesteroide por vía oral. Si el prurito es intenso, puede considerarse la administración de hidroxicina o difenhidramina (antihistamínicos) por vía oral.

Dermatitis por hiedra venenosa

Alrededor de un 50 a 70% de la población es sensible al aceite vegetal urushiol contenido en la hiedra, el roble y el zumaque venenosos. Se encuentran otros aceites similares en las cáscaras de anacardo, las hojas, la savia y la piel del mango, y en la laca japonesa. Si una persona ya se ha sensibilizado por el contacto con estos aceites, la exposición posterior produce una dermatitis de contacto.

Los aceites se absorben rápidamente y penetran en la piel, pero pueden permanecer activos en la ropa, las herramientas y el pelo de las mascotas durante largo tiempo. El humo de quemar estas plantas también contiene el aceite y puede producir una reacción en algunas personas.

Los síntomas de la dermatitis por hiedra venenosa aparecen entre 8 y 48 horas después del contacto y consisten en prurito intenso, erupción rojiza y numerosas ampollas, que pueden ser diminutas o muy grandes. Por lo general, las ampollas aparecen en línea recta y siguen el trazado dejado por la planta al rozar la piel. La erupción puede aparecer en diferentes momentos y en localizaciones distintas, bien sea por el contacto repetido con la ropa contaminada y otros objetos, o bien porque algunas partes de la piel son más sensibles que otras. El líquido de la ampolla no es contagioso por sí mismo. El prurito y la erupción duran de 2 a 3 semanas.

La mejor prevención es identificar las plantas y evitar el contacto con ellas. Pueden aplicarse algunas cremas y lociones protectoras antes de una exposición para minimizar sus efectos, aunque no se evite por completo la absorción cutánea del aceite. El aceite puede penetrar a través de los guantes de látex. Lavar la piel con agua y jabón evita la absorción del aceite si se hace inmediatamente después de tener contacto con él. El empleo de disolventes más fuertes, como la acetona, el alcohol y otros productos comerciales, probablemente no resulta más eficaz. La desensibilización con inyecciones o comprimidos, o con la ingestión de hojas de hiedra venenosa, no es eficaz.

El tratamiento de la dermatitis por hiedra venenosa ayuda a aliviar los síntomas, pero no acorta la duración de la erupción. El tratamiento más eficaz son los corticoesteroides. Las áreas pequeñas de erupción se tratan con corticoesteroides potentes tópicos (aplicados sobre la piel), como la triamcinolona, el clobetasol y la diflorasona, excepto en la cara y los genitales, donde solo deben aplicarse corticoesteroides débiles, como la hidrocortisona al 1%. En caso de grandes áreas de erupción o de tumefacción facial importante se administran dosis altas de corticoesteroides por vía oral. Pueden utilizarse compresas frías con agua o acetato de aluminio en las zonas con ampollas de gran extensión. Los antihistamínicos administrados por vía oral pueden aliviar el prurito. Sin embargo, las lociones y las cremas que contienen antihistamínicos casi no se usan.

Fármacos mencionados en este artículo

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CLOBEX, TEMOVATE
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