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Virilización

Por

Ashley B. Grossman

, MD, University of Oxford; Fellow, Green-Templeton College

Última revisión completa oct. 2020
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Datos clave
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La virilización es la aparición de caracteres sexuales masculinos exagerados, por lo general en las mujeres; a menudo, son resultado de la producción excesiva de andrógenos por parte de las glándulas suprarrenales (hormonas esteroideas del sexo masculino como la testosterona).

  • La virilización se debe a una producción excesiva de andrógenos, por lo general a causa de un tumor en una glándula suprarrenal o de la hipertrofia de dicha glándula, de un tumor en un ovario o de la producción anómala de hormonas por parte de los ovarios.

  • Los síntomas incluyen exceso de vello facial y corporal, calvicie, acné, voz grave, aumento de la musculatura e intensificación del deseo sexual.

  • Los cambios corporales permiten reconocer la virilización con facilidad, y la prueba de inhibición con dexametasona ayuda a determinar la causa.

  • La glándula suprarrenal que contiene el tumor se extirpa quirúrgicamente, aunque a veces los fármacos contribuyen a reducir la sobreproducción de hormonas.

La causa más frecuente de virilización originada por las hormonas sexuales suprarrenales es un

  • agrandamiento de las regiones de la corteza suprarrenal que producen hormonas (hiperplasia suprarrenal).

Otras causas son

  • Un tumor que produce hormonas (adenoma o cáncer) en la glándula suprarrenal

  • Un cáncer fuera de la glándula suprarrenal que produce andrógenos suprarrenales.

  • Grandes cantidades de píldoras o inyecciones de andrógenos (esteroides anabólicos) tomados para aumentar la masa muscular

  • Una alteración en una enzima (una proteína) de las glándulas suprarrenales que está presente desde el nacimiento

Es probable que los cánceres ubicados fuera de las glándulas suprarrenales que producen andrógenos sean tumores de los ovarios. El aumento de tamaño de los ovarios debido a ciertos tipos de quistes ováricos (incluyendo los del síndrome del ovario poliquístico [PCOS, por sus siglas en inglés]) puede causar virilización, aunque estos casos casi siempre son leves. Ocasionalmente, la secreción de andrógenos por parte de los ovarios puede ocurrir en edades más tardías.

Una anomalía enzimática en las glándulas suprarrenales se suele diagnosticar en la infancia o en la adolescencia y se denomina hiperplasia suprarrenal congénita.

Síntomas

Los síntomas dependen del sexo y de la edad.

Los síntomas de virilización incluyen exceso de vello facial y corporal (hirsutismo), calvicie, acné, voz grave, aumento de la musculatura e intensificación del deseo sexual. En las mujeres, el útero se contrae, el clítoris se agranda, las mamas pierden tamaño y cesa la menstruación normal.

En los hombres, el exceso de hormonas suprarrenales puede deprimir la funcionalidad de los testículos y causar esterilidad.

En los bebés de sexo femenino con hiperplasia suprarrenal congénita, los genitales se parecen a los de los bebés de sexo masculino. En los niños, el crecimiento puede acelerarse. Si no se trata, los cartílagos de crecimiento se cierran antes de tiempo, lo que resulta en una estatura baja. La maduración sexual de los niños de sexo masculino afectados es precoz.

Diagnóstico

  • Determinación de los niveles de andrógenos en sangre

Esta combinación de cambios corporales facilita el diagnóstico de virilización. Las pruebas pueden determinar la concentración de andrógenos en la sangre y, en caso de que sean elevadas, si provienen de los órganos sexuales o de las glándulas suprarrenales.

Cuando la concentración de andrógenos suprarrenales es muy alta, se efectúa una prueba de inhibición con dexametasona para determinar si se trata de un adenoma o de una hiperplasia suprarrenal. En caso de hiperplasia suprarrenal, la administración del medicamento dexametasona impide que las glándulas suprarrenales produzcan andrógenos, mientras que si se trata de un adenoma o de un tumor, la dexametasona inhibe la producción de andrógenos solo parcialmente o no lo logra en absoluto.

También se realiza una tomografía computarizada (TC) o una resonancia magnética nuclear (RMN) para obtener una imagen de las glándulas suprarrenales.

Tratamiento

  • Extirpación quirúrgica del tumor

  • A veces, glucocorticoides

Por lo general, los adenomas secretores de andrógenos y los tumores suprarrenales se extirpan quirúrgicamente de la glándula suprarrenal que contiene el tumor.

En la hiperplasia suprarrenal, se administran cantidades pequeñas de corticoesteroides, como la hidrocortisona, para inhibir la producción de andrógenos.

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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