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Herpes zóster (culebrilla)

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The Manual's Editorial Staff

Última revisión completa mar 2020
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Después de haber tenido varicela, el virus que la causó permanece en su cuerpo durante toda la vida. Si el virus vuelve a activarse, usted contrae herpes zóster.

¿Qué es el herpes zóster?

El herpes zóster (culebrilla) es una infección vírica que provoca una erupción dolorosa con ampollas llenas de líquido.

  • Si el virus de la varicela se activa, viaja a su piel, donde provoca úlceras dolorosas

  • Los médicos desconocen el motivo por el que vuelve a activarse el virus, pero a veces sucede cuando los medicamentos u otras enfermedades debilitan el sistema inmunológico.

  • Las personas de 50 años o más y las que tienen un sistema inmunológico debilitado son más propensas a contraer herpes zóster (culebrilla)

  • Por regla general se tiene herpes zóster una sola vez

  • Los medicamentos no pueden curar el herpes zóster, pero los antivíricos (medicamentos que detienen los virus) y los analgésicos pueden ayudarle a encontrarse mejor.

  • El herpes zóster se puede prevenir con una vacuna

Vaya al médico de inmediato si piensa que puede tener culebrilla (herpes zóster), dado que el tratamiento es más eficaz cuando se inicia pronto.

¿Qué causa el herpes zóster?

Después de superar la varicela, el virus permanece en sus raíces nerviosas, cerca de su columna vertebral. A veces, el virus se vuelve a activar y causa una erupción (herpes zóster). La erupción se desarrolla en la parte de su piel conectada a la raíz nerviosa infectada.

La varicela está causada por el virus del herpes zóster, por tanto, a la culebrilla a veces se la denomina "zóster".

¿Cuáles son los síntomas del herpes zóster (culebrilla)?

El herpes zóster puede comenzar con dolor, hormigueo o picor en un área pequeña de la piel en un único lado de su cuerpo. A menudo, en el tórax o en el abdomen. Al cabo de unos días, los síntomas consisten en:

  • Ampollas pequeñas llenas de líquido en un área de su cuerpo

  • Zonas dolorosas que son sensibles al tacto

  • A veces, dolor de cabeza, fiebre y sensación de cansancio

El virus que causa la culebrilla también puede afectar la parte del nervio facial que va hacia el ojo y el oído. La infección puede causar dolor y ampollas alrededor del ojo y, a veces, afecta su visión. Si el oído se ve afectado, puede causar dolor y dificultad para oír. En ocasiones, la infección del nervio facial impide que los músculos de la cara se muevan.

Pasados unos 5 días desde la formación de las ampollas:

  • Las ampollas se secarán, formarán una costra y pueden dejar cicatrices en su piel; hasta que se formen las costras, debe mantenerse alejado de otras personas para evitar la transmisión del virus.

  • Usted puede contraer una infección bacteriana por rascarse las ampollas o por tener ampollas cerca de los ojos, la nariz o los oídos

  • Puede tener dolor persistente después de la desaparición de la erupción (neuralgia postherpética) y esto sucede aproximadamente a 1 de cada 10 personas

¿Cómo pueden saber los médicos si tengo herpes zóster?

Los médicos pueden saber si usted tiene culebrilla (herpes zóster) preguntándole acerca de sus síntomas y examinando su erupción. En ocasiones tomarán un frotis de la ampolla o una muestra del líquido de su interior para analizarlos en el laboratorio.

¿Cómo tratan los médicos la culebrilla (herpes zóster)?

Los médicos:

  • Le prescribirán medicamentos antivíricos para reducir sus síntomas; estos medicamentos son más eficaces cuando se comienzan a tomar pronto, antes de que se formen las ampollas

  • Le prescribirán calmantes para el dolor

  • Le indicarán que se aplique un paño húmedo sobre la erupción para disminuir el dolor y el picor

  • Le indicarán que evite rascarse las ampollas para prevenir infecciones

  • Si su herpes zóster está cerca de sus ojos o de sus oídos, le remitirán a un oculista o a un otorrinolaringólogo, respectivamente

¿Cómo puedo prevenir la culebrilla (herpes zóster)?

Las vacunas pueden prevenir la varicela y la culebrilla (herpes zóster).

  • La mayoría de los niños reciben 2 vacunas contra la varicela como parte de su conjunto habitual de vacunas: entre los 12 y los 15 meses y nuevamente entre los 4 y 6 años de edad

  • Si usted es un adolescente o un adulto que no ha tenido varicela o no ha recibido la vacuna contra ésta, pregúntele a su médico cómo puede vacunarse

Vacunarse contra la culebrilla (herpes zóster):

  • La mayoría de las personas de 50 años o más deben vacunarse contra la culebrilla (herpes zóster), incluso si ya han tenido varicela o culebrilla

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