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Tétanos

(Trismo)

Por

Larry M. Bush

, MD, FACP, Charles E. Schmidt College of Medicine, Florida Atlantic University

Última revisión completa dic 2019
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Datos clave
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El tétanos es causado por una toxina producida por las bacterias anaerobias Clostridium tetani. La toxina hace que los músculos se contraigan involuntariamente y se vuelvan rígidos.

  • El tétanos aparece por regla general después de que una herida o una lesión que erosiona la piel se contamine.

  • El diagnóstico se basa en los síntomas

  • La vacunación y el cuidado adecuado de las heridas evitan el tétanos.

  • El tratamiento consiste en la administración de inmunoglobulina antitetánica para neutralizar la toxina y el tratamiento de los síntomas hasta que remitan.

Clostridium tetani no necesita oxígeno para vivir. Es decir, son anaerobias.

El tétanos es una enfermedad poco frecuente en Estados Unidos, pero habitual en regiones o países en desarrollo.

Clostridium tetani se encuentra en el suelo y en las heces de los animales y puede vivir allí durante años. La bacteria del tétanos puede entrar en el organismo a través de

  • Heridas contaminadas con tierra o heces (especialmente si la herida no se limpia adecuadamente)

  • Pinchazos en la piel con agujas contaminadas, como las usadas para inyectarse drogas ilegales, tatuarse o perforarse el cuerpo (piercing).

A veces la lesión es tan pequeña que ni siquiera se acude al médico. Las lesiones que implican la presencia de un cuerpo extraño (como una astilla, tierra o fragmentos de bala) y de tejido muerto (como quemaduras, congelación, gangrena o lesiones por aplastamiento) son más propensas a causar tétanos.

En ocasiones, el tétanos se produce cuando el útero se daña durante un aborto inducido o un parto. En los países en desarrollo, la contaminación con tierra del muñón del cordón umbilical causa el tétanos en algunos recién nacidos.

Las bacterias del tétanos producen esporas. Las esporas son una forma inactiva de bacterias. Las esporas permiten a las bacterias sobrevivir cuando las condiciones ambientales son difíciles. Cuando las condiciones son favorables, las esporas se transforman en bacterias. Las bacterias Clostridium tetani producen toxinas tetánicas. Esta toxinas viajan a través del organismo e impiden que determinados nervios envíen señales a otros nervios. Como resultado, los músculos se contraen involuntariamente, causando rigidez y espasmos musculares dolorosos.

La vacunación en la infancia, seguida de dosis de refuerzo cada 10 años durante la edad adulta, evita el tétanos. Por lo tanto, el tétanos ocurre principalmente en personas que no han sido vacunadas o que no mantienen al día sus calendarios de vacunación. Esta situación es más frecuente en países en desarrollo. En Estados Unidos, el riesgo de desarrollar tétanos es elevado en los casos siguientes:

  • Personas que se inyectan drogas u otras sustancias similares

  • Personas mayores de 60 años, porque la inmunidad disminuye con el tiempo

  • Personas que nunca recibieron la serie primaria de vacunas contra el tétanos, que forma parte de la vacunación infantil sistemática

Síntomas

Los síntomas del tétanos comienzan generalmente entre 5 y 10 días después de la lesión, si bien pueden comenzar hasta 50 días más tarde.

Los espasmos musculares son el rasgo característico del tétanos. Los músculos se contraen involuntariamente (espasmos) y se vuelven rígidos. Los espasmos generalmente comienzan en la mandíbula (trismo) y la garganta (lo que dificulta la deglución), seguidos por cuello, hombros, cara y, luego, abdomen y extremidades. Tales espasmos pueden interferir con la respiración, a veces tan intensamente que la persona adquiere una coloración azul. La cara puede quedarse como congelada en una sonrisa con las cejas levantadas. Los músculos de la espalda se contraen, haciendo que la espalda, el cuello y las piernas se arqueen hacia atrás. Los espasmos de los músculos del esfínter ocasionan estreñimiento y dificultad urinaria. Alteraciones leves, tales como ruidos, corrientes de aire o sacudidas de la cama, desencadenan espasmos musculares dolorosos en todo el cuerpo.

En raras ocasiones, los espasmos musculares pueden ser limitados a un grupo muscular cerca de la herida; este tétanos localizado puede persistir durante semanas.

Se producen otros síntomas porque el tétanos afecta al sistema nervioso, incluyendo la parte que regula los procesos internos del cuerpo, como la velocidad con la que late el corazón. Las personas con tétanos pueden tener un latido cardíaco rápido y fiebre. Pueden sudar abundantemente. La presión arterial puede subir y bajar. Pueden inhalar (aspirar) el contenido de su boca en sus pulmones, lo que da lugar a neumonía.

Las personas afectadas pueden sentirse inquietas e irritables. No obstante, incluso cuando la enfermedad es grave, las personas siguen siendo habitualmente plenamente conscientes.

En los recién nacidos, el tétanos generalmente afecta a todo el cuerpo y es frecuentemente mortal. Los niños que sobreviven pueden quedarse sordos.

¿Sabías que...?

  • Limpiar inmediatamente y con sumo cuidado las heridas sucias ayuda a evitar el tétanos.

Pronóstico

A nivel mundial, alrededor del 50% de las personas con tétanos mueren, por lo general debido a que los espasmos de los músculos de la garganta, el tórax y el abdomen afectan a la respiración. Pero en Estados Unidos, si el trastorno se trata adecuadamente, solo mueren cerca del 6% de los afectados. Pero si el tratamiento se retrasa y el tétanos es grave, hasta el 60% puede morir. Las personas que se inyectan drogas, los muy jóvenes y los muy ancianos son los más propensos a morir de tétanos. El pronóstico es peor si los síntomas se desarrollan y progresan rápidamente o si el tratamiento se retrasa.

Con tratamiento, la mayoría de las personas se recuperan.

Diagnóstico

  • Evaluación médica

El médico sospecha el diagnóstico de tétanos, cuando ciertos músculos (frecuentemente los músculos de la mandíbula y de la espalda) se vuelven rígidos o presentan espasmos, sobre todo en personas con alguna herida.

En ocasiones se cultivan las bacterias de una muestra tomada de la herida. Sin embargo, los resultados del cultivo a veces indican el tétanos cuando no está presente (un resultado falso positivo), y el tétanos puede estar presente incluso si no se detectan bacterias (un resultado falso negativo). Por lo tanto, el médico no se basa en el resultado del cultivo para el diagnóstico del tétanos.

Prevención

Evitar el tétanos es mucho mejor que tratarlo.

Vacunación

Rara vez el tétanos aparece en una persona que haya completado la vacunación contra el tétanos (3 o más inyecciones intramusculares) y haya mantenido al día las revacunaciones cada 10 años, de acuerdo con lo recomendado. La vacuna contra el tétanos estimula al organismo a producir anticuerpos que neutralicen la toxina, Pero pueden pasar varias semanas después de la vacunación para que se desarrollen estos anticuerpos.

En los niños pequeños, esta vacuna forma parte de la serie que incluye las vacunas contra la difteria y la tosferina (pertusis) (ver Vacunas sistemáticas para lactantes y niños).

Los adultos que hayan completado la vacunación primaria contra el tétanos deben recibir refuerzos cada 10 años.

Las mujeres embarazadas reciben la vacuna contra el tétanos, la difteria y la tosferina acelular (Tdap) durante cada embarazo. Esta estrategia evita que las mujeres y los recién nacidos contraigan el tétanos. Cuando las mujeres embarazadas reciben la vacuna, los anticuerpos contra el tétanos se transfieren de la madre al feto durante el embarazo, de manera que el recién nacido tiene anticuerpos contra el tétanos al nacer.

Después de una herida

En caso de lesión, una pronta y exhaustiva limpieza de las heridas ayuda a evitar el tétanos.

A las personas que hayan sufrido una herida se les puede administrar una única dosis de la vacuna contra el tétanos para evitar el desarrollo de la enfermedad. Si las personas no han sido vacunadas previamente, se les administra una segunda dosis 1 mes después de la primera y una tercera dosis 2 meses después de la primera. Luego se administran dosis de refuerzo cada 10 años.

Como la vacuna tarda semanas en ser eficaz, a veces se añade a la vacuna concentrado de inmunoglobulinas contra el tétanos Esta inmunoglobulina se obtiene a partir de donantes humanos que tienen concentraciones elevadas de anticuerpos contra la toxina botulínica. Estos anticuerpos neutralizan la toxina inmediatamente. (Los anticuerpos son proteínas producidas por el sistema inmunológico para ayudar al organismo a defenderse de un ataque en concreto, como la toxina tetánica.)

Tabla
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Después de una herida: ¿Quién necesita una vacuna antitetánica?

Número de vacunaciones previas

Heridas menores limpias

Heridas profundas o sucias*

Incierto o inferior a 3†

Vacuna contra el tétanos‡ más inmunoglobulinas antitetánicas

3 o más de 3§

Vacuna contra el tétanos‡ si han pasado más de 10 años desde la última dosis

Vacuna contra el tétanos‡ si han pasado más de 5 años desde la última dosis

*Se incluyen las heridas contaminadas con tierra, heces o saliva, así como heridas punzantes, heridas que implican pérdida de tejido y las causadas por un objeto penetrante o por aplastamiento, quemaduras y congelación.

†Se recomienda a las personas que no han recibido el número recomendado de dosis de vacuna contra el tétanos que reciban la vacuna (llamada vacunación de recuperación).

‡La formulación de la vacuna contra el tétanos utilizada depende de la edad de la persona. Para personas de 7 años o mayores, se utiliza la vacuna combinada de toxoide antitetánico y antidiftérico (Td). La vacuna contra el tétanos, la difteria y la tos ferina acelular (Tdap) se prefiere a la Td para los adultos que nunca han recibido Tdap. Los niños menores de 7 años de edad reciben la vacuna de la difteria, el tétanos y la tosferina acelular (DTaP). A los niños que no puedan ser vacunados contra la tosferina (por ejemplo, los que tienen algún tipo de epilepsia o determinados trastornos cerebrales o neurológicos) se les administra la vacuna antidiftérica y antitetánica (DT).

§Si se han recibido solo tres inyecciones de la vacuna contra el tétanos, se debe dar una cuarta dosis.

Tratamiento

  • Limpiar a fondo la herida y eliminar el tejido muerto y los materiales extraños

  • Antibióticos

  • Inmunoglobulinas antitetánicas

  • Tratamiento de los síntomas, a veces incluyendo un ventilador mecánico

Las personas con tétanos son ingresadas en una unidad de cuidados intensivos. La sala se mantiene en silencio para prevenir las alteraciones que podrían provocar espasmos musculares. Las heridas se limpian a fondo y se eliminan el tejido muerto y los materiales extraños.

Los antibióticos (metronidazol por lo general) se administran por vía intravenosa para eliminar las bacterias y detener así la producción de toxina. Sin embargo, los antibióticos no tienen efecto sobre la toxina que ya se haya producido. Dicha toxina sigue causando espasmos musculares. Se acostumbra a administrar una única dosis de concentrado de inmunoglobulinas antitetánicas inyectada en un músculo para neutralizar la toxina que ya se ha producido. Si la inmunoglobulina antitetánica no está disponible, los médicos pueden administrar inmunoglobulina inespecífica, que contiene numerosos anticuerpos, incluidos los que defienden contra el tétanos.

Las personas no desarrollan inmunidad al tétanos una vez lo han sufrido. Es decir, pueden volver a contraer el tétanos. Por lo tanto, una vez que las personas con tétanos se recuperan de la infección, reciben la vacuna contra el tétanos a menos que haya constancia de que sus vacunas están actualizadas.

Tratamiento de los síntomas

Para los espasmos musculares y la rigidez, se pueden administrar sedantes, como diazepam o midazolam. Estos medicamentos también ayudan a aliviar la ansiedad.

Si la rigidez muscular afecta a la respiración, se puede colocar un tubo en la tráquea (procedimiento llamado "intubación endotraqueal") y administrar a la persona afectada un fármaco para paralizar los músculos y detener así los espasmos. A continuación, el tubo se conecta a un ventilador mecánico.

Si la presión arterial y la frecuencia cardíaca son inestables, los médicos pueden administrar morfina por vena, magnesio, un betabloqueante de acción inmediata u otros fármacos.

Si existe dificultad para tragar, se administran los nutrientes y los líquidos por vía intravenosa o, con menor frecuencia, mediante una sonda introducida por la nariz hasta el estómago.

Si aparece estreñimiento, que es frecuente, se administran ablandadores de heces y se puede insertar un tubo en el recto para ayudar a controlar la producción de gas.

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