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Diarrea del viajero

(Turista)

Por

Jonathan Gotfried

, MD, Lewis Katz School of Medicine at Temple University

Revisado/Modificado jun 2023
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Datos clave

La diarrea del viajero es una infección que se caracteriza por diarrea, náuseas y vómitos que frecuentemente se presentan en personas que viajan a zonas del mundo con mala potabilización del agua.

  • La diarrea del viajero está causada por bacterias, parásitos o virus.

  • Los microorganismos que causan esta enfermedad suelen entrar en el organismo con los alimentos o el agua, especialmente en países donde el agua corriente puede que sea tratada inadecuadamente.

  • Pueden presentarse náuseas, vómitos, retortijones y diarrea de diversa intensidad.

  • El diagnóstico suele basarse en la exploración médica, pero a veces se examinan las heces para detectar la presencia de organismos.

  • El tratamiento incluye la ingestión abundante de líquidos apropiados y a veces fármacos antidiarreicos o antibióticos.

  • Las medidas preventivas incluyen consumir solo bebidas carbonatadas embotelladas, evitar las verduras y las frutas crudas, no usar cubitos de hielo y utilizar agua embotellada para cepillarse los dientes.

La diarrea del viajero se produce cuando las personas se exponen a bacterias, virus o, con menor frecuencia, parásitos a los cuales han estado poco expuestas anteriormente y, como consecuencia, contra los cuales no tienen inmunidad. Los mencionados organismos se adquieren habitualmente a través del agua o de los alimentos (incluso del agua usada para lavar los alimentos).

La diarrea del viajero ocurre principalmente en países donde el agua corriente no recibe el tratamiento adecuado.

Los viajeros que evitan beber agua corriente pueden llegar a infectarse si se lavan los dientes con un cepillo mal aclarado, toman bebidas embotelladas con cubitos de hielo hechos con agua corriente o comen alimentos que se han manipulado incorrectamente o que se han lavado con agua corriente. Las personas que toman medicamentos que reducen el ácido gástrico (como antiácidos, bloqueantes H2 e inhibidores de la bomba de protones) corren el riesgo de desarrollar una enfermedad más grave.

Síntomas de la diarrea del viajero

Los siguientes síntomas de la diarrea del viajero pueden presentarse combinados de cualquier modo y con cualquier grado de gravedad:

  • Náuseas

  • Vómitos

  • Ruidos intestinales

  • Retortijones

  • Diarrea

  • Fiebre

Estos síntomas empiezan de 12 a 72 horas después de ingerir alimentos o agua contaminados. Los vómitos y los dolores de cabeza y musculares son particularmente frecuentes en las infecciones causadas por norovirus. En raras ocasiones, la diarrea es sanguinolenta.

La mayoría de los casos son leves y se curan sin tratamiento en 3 o 5 días.

Diagnóstico de diarrea del viajero

  • Evaluación médica

  • Rara vez, análisis de heces

Las pruebas diagnósticas rara vez son necesarias, pero a veces se analizan muestras de heces para descartar la presencia de bacterias, virus o parásitos, por lo general en personas con fiebre, dolor abdominal intenso y diarrea sanguinolenta.

Tratamiento de la diarrea del viajero

  • Líquidos

  • Medicamentos que detienen la diarrea (antidiarreicos)

  • A veces, antibióticos o fármacos antiparasitarios

Cuando aparecen los síntomas, el tratamiento consiste en beber muchos líquidos y tomar medicamentos antidiarreicos como la loperamida.

Estos medicamentos no se administran a niños menores de 18 años con diarrea aguda. Los fármacos antidiarreicos tampoco se administran a las personas que han recibido recientemente tratamiento con antibióticos, presentan diarrea sanguinolenta, sangre en las heces en cantidades demasiado pequeñas para ser vistas o diarrea y fiebre.

La diarrea leve del viajero no requiere antibióticos.

Sin embargo, si la diarrea es más grave (3 o más deposiciones sueltas en 8 horas), a menudo se administran antibióticos. Los adultos pueden recibir ciprofloxacina, levofloxacina, azitromicina o rifaximina. A los niños se les puede administrar azitromicina. No se administran antibióticos si la causa es vírica.

Se administran fármacos antiparasitarios si se identifica un parásito en las heces.

Se aconseja a los viajeros buscar atención médica si presentan fiebre o sangre en las heces.

Prevención de la diarrea del viajero

  • Consumo seguro de alimentos y agua

Los viajeros deben ir solo a aquellos restaurantes con buena reputación y no deben consumir ninguna comida o bebida de vendedores ambulantes. Los alimentos cocinados que están todavía calientes al servirse suelen ser seguros. Deben evitarse las ensaladas con verduras o frutas crudas y las salsas que se dejan en la mesa en envases abiertos. Todas las frutas deben ser peladas por el viajero.

Los viajeros deben tomar solo bebidas carbonatadas embotelladas o bebidas preparadas con agua hervida. Incluso los cubitos de hielo deben fabricarse con agua previamente hervida.

Los restaurantes de bufet o de comida rápida representan un riesgo incrementado de infección.

Los antibióticos preventivos se recomiendan solo para las personas que son particularmente susceptibles a las consecuencias de la diarrea del viajero, como aquellas cuyo sistema inmunológico está deteriorado, las que sufren enfermedad inflamatoria intestinal, las que tienen VIH, las que han recibido un trasplante de órgano y las que sufren una enfermedad cardíaca o renal grave. El antibiótico que se administra con mayor frecuencia es la rifaximina. Algunos viajeros toman subsalicilato de bismuto en lugar de un antibiótico para su prevención.

Más información

El siguiente recurso en inglés puede ser útil. Tenga en cuenta que el MANUAL no se hace responsable del contenido de este recurso.

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: VER VERSIÓN PROFESIONAL
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