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La toux chez l’enfant

Par

Deborah M. Consolini

, MD, Sidney Kimmel Medical College of Thomas Jefferson University

Dernière révision totale juil. 2018| Dernière modification du contenu juil. 2018
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La toux dégage les voies aériennes de particules et de substances, et les empêche ainsi d’atteindre les poumons. Ces particules peuvent avoir été inhalées, ou il peut s’agir de substances issues des poumons et/ou des voies aériennes. Le plus souvent, les particules et substances expulsées des poumons et des voies aériennes par la toux sont des expectorations (également connu sous le nom de flegme, mélange de mucus, de débris, ainsi que des cellules éjectées par les poumons). Mais la toux est parfois accompagnée de sang. Une toux accompagnée de l’un ou de l’autre est considérée comme productive. Les enfants plus âgés (ainsi que les adultes) crachent habituellement le contenu de la toux, alors que les plus jeunes enfants l’avalent. Certaines toux n’expulsent rien. Elles sont considérées comme des toux sèches ou inutiles.

La toux chez l’enfant est l’un des motifs de consultation médicale les plus courants.

(Voir aussi Toux chez l’adulte.)

Causes

Les causes probables de la toux varient en fonction de sa durée : moins de 4 semaines (aiguë), ou 4 semaines ou davantage (chronique).

Causes fréquentes

La cause la plus fréquente de la toux aiguë est la suivante :

Les causes les plus fréquentes de la toux chronique sont les suivantes :

Causes moins fréquentes

La toux aiguë peut aussi être due à un corps étranger (comme un morceau d’aliment ou la pièce d’un jouet) inhalé dans les poumons (aspiration) ou à des infections respiratoires moins fréquentes comme la pneumonie, la coqueluche ou la tuberculose.

La toux chronique peut aussi être due à l’aspiration d’un corps étranger, à des troubles héréditaires comme la mucoviscidose ou la dyskinésie ciliaire primaire, une malformation congénitale des voies aériennes ou des poumons, des troubles inflammatoires impliquant les voies aériennes ou les poumons ; elle peut aussi être due au stress (aussi connu sous le nom de toux habituelle ou psychogène).

Évaluation

Toutes les toux n’exigent pas une visite immédiate chez le médecin. Savoir quels symptômes sont susceptibles d’indiquer une cause grave peut aider les parents à déterminer le degré de nécessité de consultation d’un médecin.

Signes avant-coureurs

Les symptômes suivants sont particulièrement inquiétants :

  • Coloration bleue des lèvres et/ou de la peau (cyanose)

  • Bruit fortement perceptible (stridor) quand l’enfant inspire

  • Gêne respiratoire

  • Aspect maladif

  • Spasmes entraînés par une toux incontrôlable et répétitive, suivis d’une aspiration aiguë de l’air (comme une toux coquelucheuse)

Quand consulter un médecin

Les enfants présentant des signes avant-coureurs doivent être immédiatement conduits chez le médecin, de même que ceux dont les parents suspectent qu’ils ont inhalé un corps étranger. Si les enfants ne présentent pas signes avant-coureurs, mais souffrent d’une toux sévère ou rauque, les parents doivent appeler le médecin. Le médecin tâche habituellement de voir l’enfant le jour même ou le lendemain, selon son âge, d’autres symptômes (comme la fièvre), et ses antécédents médicaux (notamment, les antécédents de troubles pulmonaires, comme l’asthme ou la mucoviscidose). Sauf indication contraire, chez un enfant en bonne santé qui tousse occasionnellement, et présente les symptômes ordinaires du rhume (comme une rhinorrhée), il n’est pas nécessaire de consulter un médecin.

Un enfant présentant une toux chronique, mais sans aucun signe avant-coureur doit consulter un médecin, mais un délai de quelques jours voire d’une semaine sera généralement sans conséquence.

Que fait le médecin

Les médecins s’intéresseront tout d’abord aux symptômes observés chez l’enfant ainsi qu’à ses antécédents médicaux. Le médecin réalise ensuite un examen clinique. Les observations issues des antécédents médicaux et de l’examen clinique suggèrent souvent la cause de la toux et les éventuels examens à pratiquer ( Quelques causes et caractéristiques de la toux chez l’enfant).

Les caractéristiques de la toux aident le médecin à en déterminer la cause. Le médecin peut ainsi demander

  • À quel moment de la journée l’enfant tousse-t-il ?

  • Quels facteurs (air froid, position du corps, conversation, exercice ou le fait de manger et boire) déclenchent ou soulagent la toux ?

  • Quelle sonorité produit la toux ?

  • Les symptômes ont-ils commencé de manière soudaine ou progressive ?

  • Quels sont les autres symptômes de l’enfant ?

  • La toux s’accompagne-t-elle d’expectorations ou de sang ?

La toux nocturne peut être due à l’asthme ou à une rhinopharyngite. Généralement, une toux au moment de l’endormissement et le matin au réveil est causée par une inflammation des sinus (sinusite). Une toux nocturne est plus caractéristique de l’asthme. Une toux rauque suggère un croup ou, parfois, une toux résiduelle causée par une infection virale des voies aériennes supérieures. Une toux soudaine chez un enfant sans autres symptômes suggère l’éventuelle inhalation d’un corps étranger. Contrairement à la croyance populaire, l’aspect de l’expectoration (jaune, verte, épaisse, maigre) ne permet pas de distinguer une infection bactérienne par rapport à d’autres causes.

Lorsque l’enfant est âgé de 6 mois à 4 ans, on demande aux parents s’il est possible qu’il ait avalé un corps étranger (petit jouet par exemple) ou des petits aliments solides et lisses (comme des cacahuètes ou des grains de raisin). Le médecin demande également si l’enfant a eu des infections respiratoires récentes, de fréquents épisodes de pneumonie, d’allergies ou d’asthme, ou s’il a été exposé à la tuberculose ou à d’autres infections, susceptibles de survenir au cours d’un voyage dans certains pays étrangers.

Un examen clinique est pratiqué. Le médecin observe la poitrine de l’enfant, il l’ausculte avec un stéthoscope et le tapote afin de dépister d’éventuels troubles respiratoires. Le médecin s’intéresse également aux symptômes du rhume, au gonflement des ganglions lymphatiques et aux douleurs abdominales.

Tableau
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Quelques causes et caractéristiques de la toux chez l’enfant

Cause

Caractéristiques fréquentes*

Examens

Toux aiguë (durée inférieure à 4 semaines)

Symptômes tout d’abord semblables à ceux d’un rhume

Sifflement et, pour la bronchiolite sévère, respiration rapide, avec des narines élargies, et des difficultés respiratoires

Vomissements éventuels après la toux

Courante chez les nourrissons jusqu’à l’âge de 24 mois, le plus souvent chez ceux âgés de 3 à 6 mois.

Examen clinique

Parfois, radiographie du thorax et culture du mucus nasal (prélevé au coton-tige) afin d’identifier le virus.

Symptômes tout d’abord semblables à ceux d’un rhume

Ensuite, une toux rauque fréquente (accentuée pendant la nuit) et, en cas de croup sévère, bruit fortement perceptible quand l’enfant respire (stridor) et respiration rapide, avec des narines élargies

Fréquente chez les enfants de 6 mois à 3 ans

Examen clinique

Parfois, radiographie du cou et du thorax.

Corps étranger dans la trachée (trachée-artère) ou dans les voies aériennes plus longues des poumons (bronches).

Toux et suffocation soudaines

Absence de fièvre initiale

Absence de symptômes de rhume

Fréquente chez les enfants de 6 mois à 4 ans

Une radiographie du thorax

Parfois une bronchoscopie

Légers symptômes semblables à ceux du rhume pendant 1 à 2 semaines, suivis de quintes de toux

Nourrissons : Quintes de toux pouvant être associées à des lèvres ou une peau bleues (cyanose), vomissements après la toux, ou brèves interruptions de la respiration (apnée)

Enfants plus grands : Quintes de toux pouvant être suivies d’un son aigu prolongé (toux coquelucheuse)

La toux peut persister pendant plusieurs semaines

Culture d’un échantillon de mucus prélevé au niveau du nez

Fièvre habituelle

Présence occasionnelle de sifflement, d’essoufflement et de douleur thoracique

Toux parfois productive

Un examen médical du médecin

Radiographie du thorax fréquente

Toux au moment de l’endormissement et le matin au réveil

Parfois, écoulement chronique du nez

Un examen médical du médecin

Parfois, TDM des sinus

Rhinorrhée et congestion nasale

Éventuellement, fièvre et maux de gorge

Petits gonflements indolores éventuels des ganglions lymphatiques dans le cou

Examen clinique

Toux chronique (4 semaines ou plus)

Accès périodiques de toux en réaction à un facteur déclenchant (comme le pollen ou autres allergènes), exposition à l’air froid, ou exercice

Toux pendant la nuit

Parfois, des membres de la famille qui souffrent d’asthme

Examen clinique

Traitement par médicaments antiasthmatiques pour éventuellement soulager les symptômes

Examens respiratoires pour évaluer la fonction pulmonaire (examens de la fonction pulmonaire)

Malformations congénitales affectant les poumons

Plusieurs épisodes de pneumonie dans la même partie des poumons

Radiographie du thorax

Parfois, TDM ou IRM

Malformations congénitales touchant la trachée (trachée-artère), l’œsophage, ou les deux

Varie en fonction de la malformation

Fréquent chez les nouveau-nés ou les nourrissons

Si la trachée ne s’est pas développée normalement, un bruit fortement perceptible quand l’enfant respire (stridor) ou une toux rauque et des difficultés respiratoires peuvent survenir

En cas de connexion anormale entre la trachée et l’œsophage (fistule trachéo-œsophagienne), toux ou respiration difficile quand l’enfant s’alimente et fréquentes crises de pneumonie

Radiographie du thorax

Parfois, bronchoscopie et endoscopie

En cas de suspicion de trachée anormale, TDM ou IRM

Occlusion intestinale par des secrétions épaisses (iléus méconial) détectée peu après la naissance

Fréquents épisodes de pneumonie, sinusite, ou les deux

Ne grandit pas normalement (retard de croissance)

Hypertrophie du bout des doigts ou modification de l’angle du lit unguéal (hippocratisme digital) et lit unguéal bleui

Test de la sueur

Éventuelles analyses génétiques afin de confirmer le diagnostic

Présence de corps étrangers dans les poumons ou les voies aériennes

Toux et suffocation soudaines

Résolution de la suffocation, mais toux persistante ou s’aggravant progressivement sur plusieurs semaines

Fièvre éventuelle

Absence de symptômes de rhume

Fréquente chez les enfants de 6 mois à 4 ans

Radiographies du thorax pendant l’expiration et l’inspiration

Bronchoscopie

Nourrissons : Agitation, renvois après la tétée, cambrure du dos, ou pleurs après la tétée, et toux en position couchée

Faible prise de poids

Enfants plus grands et adolescents : Douleurs thoraciques ou brûlures d’estomac après les repas et en position couchée et, éventuellement, sifflement, enrouement, nausées et régurgitations

La toux est souvent plus importante la nuit.

Un examen médical du médecin

Nourrissons : Parfois, une radiographie des voies digestives supérieures est pratiquée après administration du baryum par voie orale afin de déterminer si l’anatomie est normale

Traitement par antihistaminiques H2 (anti-H2) (si les symptômes disparaissent, la cause en est probablement un reflux gastro-œsophagien)

Parfois, examen visant à mesurer l’acidité ou les épisodes de reflux dans l’œsophage (appelé sonde à pH ou sonde de mesure d’impédance) ou radiographies pratiquées après administration de la préparation par voie orale (vidange gastrique) pour déterminer la fréquence et la gravité des épisodes de reflux

Enfants plus grands : Traitement par anti-H2 ou inhibiteurs de la pompe à protons pour éventuellement soulager les symptômes

Éventuelle endoscopie

Écoulement post-nasal

Céphalées, picotement des yeux, léger mal de gorge, surtout le matin, et toux la nuit et au réveil

Antécédents d’allergies

Traitement par antihistaminique ou pulvérisations nasales de corticoïde (en cas de soulagement des symptômes, il s’agit d’une allergie)

Radiographie ou TDM des sinus éventuellement

Toux psychogène ou habituelle

Peut se développer chez l’enfant après un rhume ou d’autres irritations des voies aériennes

Toux fréquente (pouvant survenir toutes les 2 à 3 secondes), forte ou sifflante lorsque l’enfant est éveillé, pouvant durer des semaines, voire des mois

Toux s’arrêtant complètement pendant le sommeil

Absence de fièvre ou d’autres symptômes

Un examen médical du médecin

Parfois, radiographies du thorax à la recherche d’autres causes

Contact récent avec une personne infectée

Généralement, un système immunitaire affaibli (immunodépression)

Parfois de la fièvre, des sueurs nocturnes, des frissons, et une perte de poids

Une radiographie du thorax

Test cutané tuberculinique

*Les caractéristiques incluent les symptômes et les résultats de l’examen médical. Les caractéristiques mentionnées sont typiques, mais ne sont pas toujours présentes.

Un enfant présentant des troubles qui sont à l’origine de la toux chronique peut également être conduit chez le médecin dans un délai de 4 semaines. Une radiographie du thorax est toujours pratiquée chez l’enfant qui présente une toux chronique au cours du premier examen médical.

TDM = tomodensitométrie ; IRM = imagerie par résonance magnétique.

Examens

Des examens pourront être prescrits, ou non, en fonction des symptômes et des causes évoquées par le médecin. Pour les enfants qui présentent des signes avant-coureurs, le médecin mesure généralement la concentration d’oxygène dans le sang à l’aide d’un capteur à pince (oxymétrie de pouls) et demande une radiographie du thorax. Ces examens sont également pratiqués chez les enfants qui souffrent d’une toux chronique, ou si la toux s’aggrave. Les médecins peuvent également pratiquer d’autres examens selon les observations issues des antécédents et de l’examen clinique ( Quelques causes et caractéristiques de la toux chez l’enfant).

Chez les enfants qui ne présentent pas de signe avant-coureur, on pratique rarement des examens si la durée de la toux n’a pas dépassé 4 semaines et si des symptômes de rhume sont observés. Dans de pareils cas, la maladie est généralement due à une infection virale.

On pourra également se passer d’examens si les symptômes ne font aucun doute sur la cause de la maladie. Le médecin peut alors tout simplement commencer le traitement de la cause suspectée. Toutefois, si les symptômes persistent malgré le traitement, les examens sont souvent pratiqués.

Traitement

Le traitement de la toux est axé sur le traitement de la cause (par exemple des antibiotiques pour une pneumonie bactérienne ou des antihistaminiques pour les rhinopharyngites allergiques).

Pour soulager les symptômes de la toux, des remèdes traditionnels ont souvent été conseillés aux parents, par exemple faire respirer de l’air humide à l’enfant (à l’aide d’un vaporisateur ou d’une douche chaude), et boire beaucoup de liquides. Bien que ces remèdes ne présentent aucun danger, il y a peu de preuves scientifiques qu’ils améliorent la situation de l’enfant.

Les médicaments antitussifs (comme le dextrométhorphane et la codéine) sont rarement recommandés pour les enfants. La toux est un moyen de nettoyage important des voies aériennes pour l’organisme. Par ailleurs, ces médicaments peuvent avoir des effets secondaires, comme la confusion et la sédation, et il existe très peu de preuves qu’ils aident les enfants à mieux se sentir ou à guérir plus vite. Des expectorants, censés délayer et liquéfier le mucus (facilitant ainsi l’expectoration), sont aussi généralement déconseillés chez les enfants.

Points-clés

  • L’identification de la cause de la toux repose habituellement sur les résultats de l’examen médical.

  • Chez les enfants âgés de 6 mois à 4 ans, la présence d’un corps étranger dans les voies aériennes doit être envisagée.

  • On pratique une radiographie du thorax si l’enfant présente des signes avant-coureurs ou une toux qui remonte à plus de 4 semaines.

  • De manière générale, les antitussifs et les expectorants ne sont pas recommandés en pareilles circonstances.

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