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Absceso cerebral

Por

John E. Greenlee

, MD, University of Utah School of Medicine

Última revisión completa mar 2019
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Datos clave
NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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Un absceso cerebral es una bolsa de pus localizada en el cerebro.

  • Se forma un absceso en el cerebro cuando las bacterias de una infección de otra parte de la cabeza, o del torrente sanguíneo, o de una herida, llegan al encéfalo.

  • El absceso cerebral produce cefalea, somnolencia, náuseas, debilidad en un lado del cuerpo o convulsiones.

  • Se debe realizar una prueba de diagnóstico por la imagen de la cabeza.

  • Se administran antibióticos, seguidos generalmente por el drenaje del absceso con una aguja o por un procedimiento quirúrgico para extirparlo.

Los abscesos cerebrales son bastante poco frecuentes.

Se acumula líquido en el tejido alrededor de un absceso cerebral. Consiguientemente, el tejido cerebral circundante se inflama y aumenta la presión intracraneal. Cuanto mayor sea el absceso, mayor es la hinchazón y la presión. Si el absceso tiene pérdidas o se rompe y el pus penetra en el líquido cefalorraquídeo, que fluye por los tejidos que cubren el encéfalo y la médula espinal, se produce una meningitis aguda.

Causas

Los abscesos cerebrales pueden tener su origen en

  • Una infección que se disemina desde otra parte de la cabeza (como un diente, la nariz o el oído)

  • Una infección que se transmite desde otra parte del cuerpo hasta el cerebro a través del torrente sanguíneo

  • Las bacterias que penetran en el cerebro a través de una herida craneal o una incisión realizada durante una cirugía cerebral.

A veces la causa es desconocida.

Muchos tipos de bacterias, incluidas las bacterias Streptococcus, Staphylococcus aureus, y Bacteroides fragilis, causan un absceso cerebral. Los protozoos Toxoplasma gondii (que causa toxoplasmosis) y los hongos, como aspergillos, son causas frecuentes de absceso cerebral entre aquellos con el sistema inmunitario debilitado. El sistema inmunológico se debilita por enfermedades como la infección por el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH), que deriva en el sida, o por medicamentos que deprimen el sistema inmunológico (inmunodepresores). Los inmunodepresores se utilizan para evitar el rechazo de un órgano trasplantado o en el tratamiento del cáncer o de las enfermedades autoinmunitarias.

Síntomas

Un absceso cerebral produce muchos síntomas diferentes, según la localización, tamaño y extensión de la inflamación y la hinchazón alrededor.

Al principio suelen presentarse fiebre y escalofríos, pero luego desaparecen.

Los afectados por un absceso cerebral pueden presentar cefalea, náuseas, vómitos, una somnolencia poco habitual y, luego, estado de coma (lo que ocurre frecuentemente cuando la presión cerebral continúa aumentando). Pueden producirse además convulsiones, debilidad de un lado del cuerpo o deterioro de la función mental. Estos síntomas permanecen durante algunos días o incluso varias semanas. En algunas personas, los síntomas son leves o no se presentan hasta etapas avanzadas de la infección.

Diagnóstico

  • Resonancia magnética nuclear o tomografía computarizada

  • Recogida y análisis de una muestra de pus procedente del absceso

Si se sospecha de absceso cerebral, se realiza una resonancia magnética nuclear (RMN) antes y tras la inyección intravenosa de gadolinio. El gadolinio (un medio de contraste para RMN) facilita la visualización de los abscesos en las resonancias magnéticas. Cuando la resonancia magnética nuclear no se encuentra disponible, se realiza una tomografía computarizada (TC) tras la inyección intravenosa de un contraste radiopaco, que facilita la visualización de los abscesos en las tomografías. La resonancia magnética tiene mayor resolución y muestra anomalías tempranas mejor que la tomografía computarizada. Sin embargo, se necesitan pruebas adicionales para establecer el diagnóstico, ya que un tumor cerebral o una lesión por accidente cardiovascular o por esclerosis múltiple se parecen a un absceso cerebral.

Para identificar el microorganismo causal y así determinar qué fármacos serán los más efectivos, los médicos extraen una muestra de pus del absceso con una aguja. Se examina bajo un microscopio y se envía a un laboratorio para realizar un cultivo de las bacterias en el líquido, de manera que se puedan identificar. La resonancia magnética nuclear o la tomografía computarizada se utilizan para guiar la aguja hacia el absceso. Para llevar a cabo este procedimiento (llamado aspiración estereotáxica o biopsia), se acopla al cráneo un aparato en forma de marco. Este marco proporciona puntos de referencia que se identifican en la resonancia magnética o en la tomografía computarizada. Por lo tanto, después de perforar un pequeño orificio a través del cráneo, los médicos pueden guiar la aguja con precisión hacia el absceso.

Sin embargo, los médicos no esperan a obtener el resultado del cultivo para iniciar el tratamiento.

Tratamiento

  • Antibióticos

  • Por lo general, drenaje del pus con una aguja o cirugía para extirpar el absceso

  • Medicamentos para reducir la hinchazón y la presión

Un absceso cerebral es mortal si no se trata con antibióticos y posiblemente con cirugía. Los antibióticos utilizados con más frecuencia son

  • Cefalosporinas (como cefotaxima o ceftriaxona)

  • Vancomicina (o nafcilina)

  • Metronidazol

Estos antibióticos se pueden utilizar conjuntamente hasta que el médico determina qué antibiótico específico es más eficaz contra el microorganismo que causa el absceso. Por lo general, los antibióticos se administran durante 4 a 8 semanas y se repite la RMN o la TC cada dos semanas o con mayor frecuencia para controlar la respuesta al tratamiento.

Si un absceso es grande o aumenta de tamaño a pesar del tratamiento antibiótico, será necesario que un cirujano lo vacíe con una aguja (utilizando técnicas estereotácticas para guiar la introducción de la aguja) o practique una cirugía abierta para extirpar la totalidad del absceso.

La recuperación puede ser rápida o lenta dependiendo de

  • Lo exitosa que es la cirugía

  • El número de abscesos presentes

  • El buen funcionamiento del sistema inmunológico de la persona afectada

Las personas con un absceso debido a Toxoplasma gondii o un hongo y con un sistema inmunitario deficiente es posible que tengan que tomar antibióticos durante el resto de su vida.

Se tratan de forma agresiva la hinchazón y la presión intracraneal elevada debidas a un absceso cerebral, porque tales situaciones causan lesiones permanentes en el cerebro. Se administran corticoesteroides, como la dexametasona, y otros fármacos que disminuyen la hinchazón y la presión, como el manitol.

Se administran medicamentos anticonvulsivos para evitar las convulsiones.

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