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Facteurs de risque de cancer

Par

Robert Peter Gale

, MD, PhD, Imperial College London

Dernière révision totale sept. 2020| Dernière modification du contenu sept. 2020
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Les faits en bref
Ressources liées au sujet

De nombreux facteurs génétiques et environnementaux augmentent le risque de développer un cancer. Cependant, les personnes exposées à des cancérigènes ou ayant d’autres facteurs de risque ne développent pas toutes un cancer. (Voir aussi Présentation des cancers Présentation des cancers Un cancer est une multiplication anormale de cellules (provenant en général d’une seule cellule anormale). Ces cellules ont perdu leurs mécanismes normaux de contrôle et sont donc en mesure... en apprendre davantage .)

Antécédents familiaux

Certaines familles présentent un risque élevé de développer certains cancers. Parfois, l’augmentation du risque est due à un seul gène et, parfois, à l’interaction de plusieurs d’entre eux. Les facteurs environnementaux, communs à la famille, peuvent modifier cette interaction génétique et provoquer un cancer.

Gènes et chromosomes

Il semblerait que les anomalies (mutations) qui touchent les gènes critiques contribuent au développement du cancer. Ces gènes produisent les protéines qui régulent la croissance et altèrent la division cellulaire et d’autres propriétés cellulaires élémentaires.

Les mutations génétiques provoquant le cancer peuvent être le résultat des effets nocifs des substances chimiques, des rayons solaires, des médicaments, des virus ou d’autres agents environnementaux. Dans certaines familles, ces gènes cancérigènes anormaux sont héréditaires.

Ces gènes peuvent être classés en deux catégories principales : les oncogènes et les gènes suppresseurs de tumeur.

Les oncogènes sont des formes mutées ou amplifiées de gènes dont la fonction normale est de réguler la croissance cellulaire. Ces oncogènes comprennent HER2, qui provoque le cancer du sein Cancer du sein Un cancer du sein se développe lorsque des cellules du sein deviennent anormales et se divisent de façon incontrôlable. Le cancer du sein commence généralement dans les glandes qui produisent... en apprendre davantage Cancer du sein , et EGFR, qui provoque certains cancers du poumon Cancer du poumon Le cancer du poumon est la première cause de décès par cancer chez les hommes et les femmes. Environ 85 % des cas sont liés au tabagisme. Un symptôme fréquent en est une toux persistante ou... en apprendre davantage Cancer du poumon . Certains oncogènes signalent de manière inappropriée aux cellules de se multiplier de façon incontrôlée, ce qui conduit à un cancer. La mutation de gènes sains en oncogènes n’est pas complètement connue, mais de nombreux facteurs peuvent y contribuer, y compris :

  • Radiographies

  • Lumière du soleil

  • Toxines sur le lieu de travail, dans l’air ou dans les substances chimiques (par exemple, dans la fumée de cigarette)

  • Agents infectieux (par exemple, certains virus)

Les gènes suppresseurs de tumeur suppriment habituellement le développement des cancers en codant pour des protéines qui réparent l’ADN endommagé ou empêchent la croissance des cellules cancéreuses. Le développement du cancer est favorisé quand l’altération de l’ADN réduit la fonction des gènes suppresseurs de tumeur, permettant aux cellules affectées de se multiplier en continu. Les mutations du gène suppresseur, dont on hérite d’un parent, peuvent être à l’origine d’un certain pourcentage de cas de cancer du sein, qui surviennent habituellement chez des personnes jeunes et chez plusieurs membres d’une même famille.

Âge

Certaines tumeurs, comme la tumeur de Wilms Tumeur de Wilms La tumeur de Wilms est un cancer du rein spécifique affectant principalement des jeunes enfants. La cause de la tumeur de Wilms est inconnue, mais certains enfants peuvent être porteurs d’une... en apprendre davantage , le rétinoblastome Rétinoblastome Le rétinoblastome est un cancer de la rétine, la zone sensible à la lumière située à la partie postérieure de l’œil. Les rétinoblastomes sont causés par une mutation génétique. L’enfant peut... en apprendre davantage Rétinoblastome et le neuroblastome Neuroblastome Le neuroblastome est un cancer fréquent de l’enfant, qui se développe dans certaines parties du système nerveux ou dans les glandes surrénales. La cause du neuroblastome est inconnue. Les symptômes... en apprendre davantage , sont observées presque exclusivement chez les enfants. Ces cancers découlent de mutations des gènes suppresseurs qui sont héréditaires ou qui apparaissent pendant le développement fœtal. Cependant, la plupart des autres cancers sont plus fréquents chez les adultes, en particulier les personnes âgées. Aux États-Unis, plus de 60 % des cancers surviennent au-delà de 65 ans. L’élévation du pourcentage des tumeurs provient probablement de l’association d’une exposition accrue et prolongée aux agents cancérigènes et d’une dépression du système immunitaire.

Facteurs environnementaux

De multiples facteurs environnementaux augmentent le risque relatif de développer un cancer.

La fumée de tabac contient des agents cancérigènes qui augmentent considérablement le risque de développer un cancer du poumon, de la bouche, de la gorge, de l’œsophage, du rein et de la vessie.

La pollution de l’air ou de l’eau, telle que l’amiante, les rejets industriels ou la fumée de cigarette, peut augmenter ce risque. De nombreuses substances chimiques sont connues pour être cancérigènes, et beaucoup d’autres sont suspectées de l’être. Par exemple, l’exposition à l’amiante peut être la cause d’un cancer du poumon et d’un mésothéliome Mésothéliome Le mésothéliome est un cancer de la membrane fine et transparente, formée de deux feuillets, qui recouvre les poumons et la partie interne de la paroi thoracique et de l’abdomen. Les symptômes... en apprendre davantage (cancer de la plèvre). L’exposition à des pesticides est associée à une augmentation du risque de certains types de cancer (par exemple, la leucémie Présentation des leucémies Les leucémies sont des cancers des globules blancs ou des cellules qui se développent en globules blancs. Les globules blancs sont issus de la différenciation (ou maturation) progressive de... en apprendre davantage et le lymphome non hodgkinien Lymphomes non hodgkiniens Les lymphomes non hodgkiniens représentent un groupe hétérogène de cancers qui se développent dans les lymphocytes B ou T. Souvent, les ganglions lymphatiques du cou, des aisselles ou de l’aine... en apprendre davantage Lymphomes non hodgkiniens ). L’intervalle de temps entre l’exposition au composé chimique et le développement du cancer peut être de plusieurs années.

L’exposition aux rayonnements est un facteur de risque Risques associés au rayonnement en imagerie médicale Les examens d’imagerie qui utilisent des rayonnements, généralement des rayons X, sont un outil précieux pour le diagnostic, mais l’exposition aux rayonnements comporte certains risques (voir... en apprendre davantage avéré. L’exposition prolongée aux ultraviolets, principalement solaires, induit l’apparition de cancers de la peau. Les radiations ionisantes sont particulièrement cancérigènes. Les radiographies (y compris la tomodensitométrie [TDM]) utilisent des rayonnements ionisants et les personnes qui passent plusieurs examens avec des doses élevées de rayons X sont exposées à un risque accru de cancer.

L’exposition au radon, un gaz radioactif provenant du sol, augmente le risque de cancer du poumon. Normalement, le radon se disperse rapidement dans l’atmosphère et ne provoque pas de maladies. Cependant, si un édifice est construit sur un terrain dégageant beaucoup de radon, ce dernier peut s’y accumuler, atteignant parfois des concentrations suffisamment élevées dans l’air pour provoquer des maladies. Le radon est inhalé dans les poumons et peut provoquer un cancer du poumon. Si une personne exposée est, de plus, tabagique, le risque de cancer du poumon s’en trouve accru.

De nombreuses autres substances ont été étudiées comme causes possibles de cancer, mais des études plus poussées sont nécessaires pour identifier les substances chimiques qui majorent le risque de cancer.

Géographie

Le risque de cancer varie en fonction du lieu d’habitation, mais les raisons de ces différences géographiques sont souvent complexes et mal comprises. La variation géographique du risque de cancer est probablement multifactorielle, c’est-à-dire une combinaison de facteurs génétiques, diététiques et environnementaux.

Par exemple, le risque de cancer du côlon Cancer colorectal Les antécédents familiaux et certains facteurs alimentaires (alimentation pauvre en fibres et riche en graisses) augmentent le risque de cancer colorectal. Les symptômes typiques incluent des... en apprendre davantage Cancer colorectal et de cancer du sein est faible au Japon, mais ce risque s’accroît chez les Japonais qui ont émigré aux États-Unis et rejoint celui du reste de la population américaine. À l’inverse, les Japonais ont des taux très élevés de cancer de l’estomac Cancer de l’estomac Une infection à Helicobacter pylori constitue un facteur de risque de cancer de l’estomac. Une douleur abdominale diffuse, une perte de poids et une faiblesse font partie des symptômes typiques... en apprendre davantage Cancer de l’estomac . Lorsqu’ils émigrent aux États-Unis, et adoptent un régime de type occidental, le risque diminue pour rejoindre celui des États-Unis, bien que cette décroissance puisse n’être évidente qu’à la génération suivante.

Régime alimentaire

Les substances présentes dans l’alimentation peuvent augmenter le risque de cancer. Par exemple, un régime riche en graisses non saturées et l’obésité en elle-même ont été associés à une augmentation du risque de cancer du côlon, de cancer du sein et, peut-être, de cancer de la prostate Cancer de la prostate Le risque de cancer de la prostate augmente avec l’âge. Les symptômes, tels qu’une difficulté pour uriner, un besoin d’uriner fréquent et impérieux et la présence de sang dans l’urine, ne se... en apprendre davantage Cancer de la prostate . La consommation de grandes quantités d’alcool augmente nettement le risque de développer un cancer de la tête et du cou et un cancer de l’œsophage Cancer de l’œsophage Le cancer de l’œsophage se développe dans les cellules qui tapissent la paroi de l’œsophage (tube qui relie la gorge à l’estomac). Le tabac et l’alcoolisme, les infections au papillomavirus... en apprendre davantage Cancer de l’œsophage . Un régime riche en aliments fumés, conservés dans le vinaigre ou grillés au barbecue, majore le risque de cancer de l’estomac. Les personnes en surpoids ou obèses présentent un risque plus élevé de cancer du sein, de la muqueuse utérine (endomètre), du côlon, des reins et de l’œsophage.

Médicaments et traitements médicaux

Certains médicaments et traitements peuvent augmenter le risque de développer un cancer. Par exemple, les œstrogènes dans les contraceptifs oraux peuvent légèrement augmenter le risque de cancer du sein, mais ce risque diminue au fil du temps. Les hormones œstrogènes et progestérone qui peuvent être administrées aux femmes au moment de la ménopause (traitement hormonal substitutif) augmentent également le risque de cancer du sein.

Le diéthylstilbestrol (DES) augmente le risque de cancer du sein chez les femmes qui ont pris le médicament et chez leurs filles si elles y ont été exposées avant la naissance. Le DES augmente également le risque de cancer de l’endomètre chez les femmes ayant pris le médicament et le risque de cancer du col de l’utérus et du vagin chez les filles de femmes ayant pris le médicament. Le tamoxifène, un médicament utilisé dans le traitement du cancer du sein, augmente le risque de cancer de l’endomètre.

L’utilisation prolongée de testostérone, de danazol ou d’autres hormones masculines (androgènes) peut légèrement augmenter le risque de cancer du foie.

Le traitement du cancer avec certains médicaments chimiothérapeutiques (agents alkylants) et par radiothérapie peut augmenter le risque de développer un nouveau cancer quelques années plus tard.

Tableau
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Infections

Différents virus provoquent des tumeurs chez l’homme ; on suspecte que de nombreux autres puissent le faire. Le papillomavirus humain Infection par le papillomavirus humain (VPH) Le papillomavirus humain (VPH) entraîne la formation de verrues. Certains types de VPH provoquent des verrues cutanées, et d’autres types de verrues génitales (excroissances dans ou autour du... en apprendre davantage Infection par le papillomavirus humain (VPH) (VPH, responsable de verrues génitales) est l’une des causes majeures du cancer du col de l’utérus Cancer du col de l’utérus Le cancer du col de l’utérus se développe dans le col (partie inférieure de l’utérus). Le cancer du col de l’utérus résulte généralement d’une infection par le virus du papillome humain (VPH)... en apprendre davantage Cancer du col de l’utérus chez les femmes et du cancer du pénis Cancer du pénis Les cancers du pénis sont généralement des cancers de la peau. Le cancer de la peau peut se présenter n’importe où sur le pénis, mais il survient fréquemment sur le gland (extrémité conique... en apprendre davantage Cancer du pénis et du cancer de l’anus Cancer anal Les facteurs de risque de cancer anal incluent certaines maladies sexuellement transmissibles. Un saignement pendant l’exonération, une douleur et parfois, des démangeaisons autour de l’anus... en apprendre davantage chez les hommes. Le VPH peut également entraîner certains cancers de la gorge. Le virus de l’hépatite B Hépatite B, chronique L’hépatite B chronique est une inflammation du foie qui est provoquée par le virus de l’hépatite B et qui a duré plus de 6 mois. La plupart des personnes atteintes d’hépatite B chronique n’ont... en apprendre davantage ou le virus de l’hépatite C Hépatite C, chronique L’hépatite C chronique est une inflammation du foie provoquée par le virus de l’hépatite C et qui dure plus de 6 mois. Souvent, l’hépatite C ne provoque aucun symptôme jusqu’à ce que le foie... en apprendre davantage peut provoquer un cancer du foie. Certains rétrovirus humains, comme le VIH Infection par le virus de l’immunodéficience humaine (VIH) L’infection par le virus de l’immunodéficience humaine (VIH) est une infection virale qui détruit progressivement certains globules blancs et peut aboutir au syndrome de l’immunodéficience acquise... en apprendre davantage Infection par le virus de l’immunodéficience humaine (VIH) , provoquent des lymphomes et d’autres cancers du sang. Certains virus provoquent des cancers dans certains pays, mais pas dans d’autres. Par exemple, le virus d’Epstein-Barr entraîne un lymphome de Burkitt Lymphome de Burkitt Le lymphome de Burkitt est un lymphome non hodgkinien qui provient des lymphocytes B et qui progresse très rapidement. Les lymphomes (voir aussi Présentation des lymphomes) sont des cancers... en apprendre davantage Lymphome de Burkitt (type de cancer) en Afrique, et des cancers du nez et du pharynx en Asie.

Maladies inflammatoires

Médicaments mentionnés dans cet article

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