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Vacunas infantiles

Por

Michael J. Smith

, MD, MSCE, Duke University

Última revisión completa jul 2020
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Datos clave
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Los niños deben ser vacunados para protegerlos de enfermedades infecciosas. Las vacunas contienen fragmentos no infecciosos de bacterias o virus, o bien la forma completa de estos organismos que han sido atenuados para que no produzcan la enfermedad. Administrar una vacuna (por lo general mediante una inyección) estimula el sistema inmunitario del organismo para defenderse contra esa enfermedad. La vacunación produce un estado de inmunidad a la enfermedad y, por esta razón, a veces recibe el nombre de inmunización (véase también Introducción a la inmunización (vacunación)).

Efectividad de las vacunas

Las vacunas han erradicado la viruela y han casi erradicado otras infecciones, como la poliomielitis que fueron enfermedades muy frecuentes en el pasado. A pesar de este éxito, es importante que los profesionales de la salud continúen vacunando a los niños. Muchas de las enfermedades evitadas por las vacunas aún están presentes en Estados Unidos y siguen siendo frecuentes en otras partes del mundo. Por ejemplo, en 2019 hubo 1282 casos de sarampión, principalmente en personas no vacunadas. Este es el mayor número de casos de sarampión en Estados Unidos desde 1992. Estas enfermedades se diseminan rápidamente entre los niños no vacunados, quienes, debido a la facilidad actual para viajar, están expuestos aunque vivan en áreas donde la enfermedad no sea frecuente.

Tabla
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¿Cuántos casos de una enfermedad puede prevenirse con vacunas?

Enfermedad

Antes del desarrollo de la vacuna*

Casos notificados en 2017 o 2016† ‡

21 053

0

Infección por Haemophilus influenzae tipo b (en niños menores de 5 años)

20 000 (estimado)

33

117 333 (estimado)

Un estimado de 4000†

Hepatitis B (aguda)

66 232 (estimado)

Un estimado de 20 900†

530 217

120

162 344

6109

Pertusis (tosferina)

200 752

18 975

Infecciones neumocócicas graves (en todos los grupos de edad)

63 067 (estimado)

Un estimado de 30 400 †

Las infecciones neumocócicas que son graves (en niños menores de 5 años)

16 069 (estimado)

Un estimado de 1700†

Poliomielitis que causa parálisis

16 316

0

Infecciones por rotavirus que requirieron hospitalización en niños menores de 3 años

62 500 (estimado)

Un estimado de 30 625 †

47 745

7

29 005

0

580

33

4 085 120 (estimado)

Un estimado de 102 128 †

* Número medio de casos anuales en Estados Unidos durante el siglo XX.

† Estas cifras son de 2016.

‡ El número de casos registrados en Estados Unidos.

Adaptado del Apéndice E: Datos y estadística: Impacto de las vacunas en los siglos XX y XXI (Appendix G: Data and statistics: Impact of vaccines in the 20th and 21st centuries). In Epidemiology and Prevention of Vaccine-Preventable Diseases: The Pink Book, edited by Hamborsky J, Kroger A, and Wolfe S. Centers for Disease Control and Prevention, Washington D.C. Public Health Foundation, 2015, p. E-5. Disponible en Centers for Disease Control and Prevention (Centros para el control y la prevención de las enfermedades).

Seguridad de las vacunas

No hay ninguna vacuna que sea eficaz al 100% y asimismo segura al 100%. Unos pocos niños vacunados no desarrollan inmunidad y otros pocos presentan efectos secundarios. Lo más habitual es que los efectos secundarios sean de poca importancia, como dolor en el lugar de la inyección, sarpullido o décimas de fiebre. Es extremadamente infrecuente que se presenten complicaciones graves.

Las vacunas están sometidas a procesos continuos de mejora para procurar mayor seguridad y efectividad. Las mejoras incluyen el uso de

  • La vacuna contra la tosferina acelular (normalmente combinada con la difteria y el tétanos, vacuna DTaP), que tiene una probabilidad mucho menor de causar efectos secundarios que la vacuna contra la tosferina de células enteras utilizada anteriormente (también en combinación con la difteria y el tétanos, DPT)

  • Una vacuna antipoliomielítica inactivada inyectable en lugar de la vacuna antipoliomielítica oral utilizada anteriormente

La vacuna oral de la poliomielitis, creada a partir de un virus vivo atenuado, puede causar poliomielitis si el virus atenuado muta, lo que ocurre una vez por cada 2,4 millones de niños vacunados. Aunque este riesgo es extremadamente bajo, ha llevado a los médicos de Estados Unidos a recomendar el uso de la vacuna inyectable contra la poliomielitis.

Vaccine Adverse Event Reporting System (VAERS)

Antes de que una nueva vacuna pueda obtener autorización, se prueba en ensayos clínicos controlados (al igual que cualquier producto médico). En estos ensayos se compara la nueva vacuna con un placebo o una vacuna previamente existente para la misma enfermedad. Los ensayos muestran si la vacuna es eficaz e identifican los efectos secundarios frecuentes. Sin embargo, algunos efectos secundarios son muy poco frecuentes para ser detectados en los ensayos clínicos con una muestra razonable y no se manifiestan hasta después de que la vacuna se utilice de forma sistemática en muchas personas. Por lo tanto, en Estados Unidos se ha creado un sistema de vigilancia llamado Sistema de información de los casos de efectos adversos (véase Vaccine Adverse Event Reporting System, VAERS) para supervisar la seguridad de las vacunas que se utilizan en el público en general.

El sistema VAERS recoge informes de personas que creen que han sufrido un efecto secundario después de una vacunación reciente y de profesionales de la salud que identifican ciertos efectos secundarios possibles después de la administración de una vacuna, incluso si no están seguros de si los efectos están relacionados con la vacuna. Por lo tanto, la existencia de un informe VAERS no es una prueba de que una vacuna haya causado un determinado efecto secundario. VAERS es simplemente un sistema para recopilar datos sobre efectos que podrían ser efectos secundarios. Entonces, la Food and Drug Administration (Agencia federal de alimentos y medicamentos, FDA por sus siglas en inglés) puede evaluar aún más la preocupación mediante la comparación de la frecuencia con la que se produjo el posible efecto secundario en personas que fueron vacunadas y la frecuencia con la que se produjo en personas que no lo fueron.

Programa nacional de compensación de lesiones por vacunas

Para ayudar a las personas a valorar los riesgos y los beneficios de la vacunación, la Administración Federal de Estados Unidos solicita a los médicos que proporcionen a los padres un documento de información sobre la vacuna que va a recibir cada vez el niño. Asimismo ha creado un programa nacional de indemnización (el National Vaccine Injury Compensation Program) por lesiones causadas por vacunas para compensar a las personas que puedan demostrar que sufren lesiones permanentes como consecuencia de una vacuna. Este programa fue creado porque los médicos y las autoridades sanitarias quieren proteger de enfermedades potencialmente mortales a la mayor cantidad de niños posible. Cuando los padres consideran los riesgos y los beneficios de vacunar a su hijo, deben tener en cuenta que los beneficios de la vacunación son mucho mayores que los riesgos que conlleva.

Más información

Los siguientes son algunos recursos en inglés que pueden ser útiles. Tenga en cuenta que el MANUAL no se hace responsable del contenido de estos recursos.

  • Vaccine Adverse Event Reporting System (VAERS): (Sistema de comunicación de los eventos adversos producidos por las vacunas [VAERS por sus siglas en inglés]): dónde y cómo comunicar los efectos adversos de las vacunas

  • National Vaccine Injury Compensation Program: (Programa para la compensación por daños producidos por las vacunas del plan nacional de vacunas): dónde y cómo reclamar una compensación económica por un daño ocasionado por una vacuna

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
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