Manual Merck

Please confirm that you are not located inside the Russian Federation

honeypot link

Introducción a la inmunización (vacunación)

Por

Margot L. Savoy

, MD, MPH, Lewis Katz School of Medicine at Temple University

Última revisión completa oct. 2020
Hacer clic aquí para la versión para profesionales
Datos clave
Recursos de temas

La inmunización (vacunación) permite al organismo defenderse mejor contra las enfermedades causadas por ciertas bacterias o virus. La inmunidad (la capacidad que tiene el propio organismo de defenderse de las enfermedades causadas por determinadas bacterias o virus) puede producirla el organismo de forma natural (cuando las personas están expuestas a bacterias o virus) o pueden proporcionarla los médicos mediante la vacunación. Las personas que están inmunizadas contra una enfermedad, no suelen contraerla, o bien contraerán una forma leve de esta. Sin embargo, como ninguna vacuna es 100% eficaz, algunas personas que han sido inmunizadas todavía pueden contraer la enfermedad.

En las comunidades y países en los que las vacunas se utilizan de forma generalizada, muchas enfermedades que antes eran frecuentes y/o mortales (como la poliomielitis y la difteria) ahora son raras o están bajo control. Solo una enfermedad, la viruela, se ha erradicado por completo mediante la vacunación. Las vacunas han sido muy eficaces en la prevención de enfermedades graves y en la mejora de la salud en todo el mundo. Sin embargo, todavía no se dispone de vacunas eficaces para muchas infecciones importantes, incluyendo la mayoría de las enfermedades de transmisión sexual (como la infección por VIH, la sífilis, la gonorrea y las infecciones por clamidias), infecciones causadas por garrapatas (como la enfermedad de Lyme) y muchas enfermedades tropicales (como la malaria).

Seguir las recomendaciones para la vacunación es muy importante para la propia salud de la persona y para la salud de su familia y de los miembros de su comunidad. Muchas de las enfermedades evitadas por las vacunas se contagian fácilmente de persona a persona. Muchas de ellas aún están presentes en Estados Unidos y siguen siendo frecuentes en otras partes del mundo. Estas enfermedades se diseminan rápidamente entre los niños no vacunados, quienes, debido a la facilidad actual para viajar, están expuestos aunque vivan en áreas donde la enfermedad no sea frecuente.

Las vacunas disponibles en la actualidad son altamente fiables y la mayoría de las personas las toleran bien. Es muy poco frecuente que provoquen efectos adversos.

Tipos de inmunización (vacunación)

Hay dos tipos de inmunización (vacunación):

  • Inmunización activa (vacunación)

  • Inmunización pasiva

Inmunización activa (vacunación)

En la inmunización activa se utilizan vacunas para estimular los mecanismos naturales de defensa del organismo (el sistema inmunológico). Las vacunas son preparados que contienen uno de los factores siguientes:

  • Fragmentos no infecciosos de bacterias o virus

  • Un toxoide: una sustancia producida por una bacteria, que es habitualmente perjudicial (toxina), pero que ha sido modificada para convertirla en inocua

  • Un microorganismo completo y vivo debilitado (atenuado) para que no cause la enfermedad

El sistema inmunitario del organismo responde a una vacuna mediante la producción de sustancias (como anticuerpos y glóbulos blancos o leucocitos) que reconocen y atacan a las bacterias o virus específicos contenidos en la vacuna. Posteriormente, cuando la persona se expone a dichas bacterias o virus, el organismo, automáticamente, produce esos anticuerpos y otras sustancias para prevenir o reducir la enfermedad. El proceso de administración de una vacuna se denomina vacunación, aunque en algunos casos se usa el término genérico de inmunización (vacunación).

Las vacunas que contienen microorganismos vivos pero debilitados son

¿Sabías que...?

  • Algunas vacunas contienen una forma debilitada pero viva del microorganismo contra el que protegen.

Inmunización pasiva

En la inmunización pasiva se administran directamente anticuerpos contra un organismo infeccioso específico. Estos anticuerpos se obtienen de diversas fuentes:

  • La sangre (suero) de animales (generalmente caballos) que han estado expuestos a un determinado organismo o toxina y han desarrollado inmunidad

  • Sangre extraída de un gran grupo de personas, en cuyo caso se denomina concentrado de inmunoglobulinas humanas combinadas

  • Personas que poseen anticuerpos contra una enfermedad en particular (es decir, personas que han sido inmunizadas o que se recuperan de la enfermedad), denominándose en este caso globulinas hiperinmunitarias, porque estas personas tienen niveles más altos de anticuerpos en sangre

  • Células productoras de anticuerpos (generalmente obtenidas de ratones) cultivadas en el laboratorio

La inmunización pasiva se usa en personas cuyo sistema inmunitario no responde de manera adecuada a la infección, o en personas que contraen una infección antes de ser vacunadas (por ejemplo, después de sufrir una mordedura de un animal afectado de rabia).

La inmunización pasiva también se utiliza para evitar la enfermedad cuando la exposición es probable y la persona no tiene tiempo para completar una serie de vacunación. Por ejemplo, se puede administrar una solución que contiene gammaglobulina activa contra el virus de la varicela a una mujer embarazada que no tiene inmunidad al virus y que ha sido expuesta a este. El virus de la varicela puede causar daño al feto y complicaciones graves (como la neumonía) a la madre.

La inmunización pasiva solo proporciona una protección eficaz durante unas semanas, hasta que el organismo elimina los anticuerpos inyectados.

Administración de las vacunas

Las vacunas y los anticuerpos normalmente se administran por inyección en un músculo (vía intramuscular) o bajo la piel (vía subcutánea). En algunas ocasiones los anticuerpos se inyectan en una vena (vía intravenosa). Un determinado tipo de vacuna contra la gripe se rocía en la nariz.

Puede administrarse más de una vacuna a la vez, ya sea en una vacuna combinada o mediante inyecciones individuales, aplicándose en este caso en diferentes partes del cuerpo (véase Uso de varias vacunas al mismo tiempo).

Algunas vacunas se administran de forma sistemática: por ejemplo, el toxoide tetánico se administra a adultos, preferiblemente cada 10 años. Algunas vacunas se administran de forma rutinaria a los niños (véase la figura Vacunación rutinaria de lactantes, niños y adolescentes).

Otras vacunas se administran principalmente a grupos específicos de personas. Por ejemplo, la vacuna contra la fiebre amarilla se da solo a personas que viajen a ciertas partes de África o América del Sur. Existen también otras vacunas que se administran después de una posible exposición a una causa específica; por ejemplo, la vacuna contra la rabia debe aplicarse a las personas mordidas por un perro.

Restricciones de vacunación y precauciones

Para muchas vacunas, la única razón para no vacunarse es

  • Una reacción alérgica grave potencialmente mortal (como una reacción anafiláctica) a la vacuna o a alguno de sus componentes.

La alergia al huevo es frecuente en Estados Unidos. Algunas vacunas, incluyendo la mayoría de las vacunas contra la gripe, contienen cantidades muy pequeñas de material procedente de huevos. Por lo tanto, existe preocupación por el uso de dichas vacunas en personas alérgicas a los huevos. Sin embargo, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) establece que aunque pueden ocurrir reacciones leves, las reacciones alérgicas graves (anafilaxia) son improbables. Las recomendaciones para la vacuna contra la gripe varían de acuerdo con la gravedad de la reacción alérgica a los huevos y la vacuna. A las personas que tuvieron una reacción alérgica grave y potencialmente mortal después de recibir la vacuna contra la gripe o los huevos no se les debe administrar la vacuna contra la gripe. Si solo tuvieron una erupción después de la exposición a los huevos o a la vacuna, se les puede administrar la vacuna. Si la persona afectada ha sufrido una reacción más grave, como hinchazón facial, dificultad respiratoria o mareo, o bien ha sufrido reacciones que precisaron una inyección de adrenalina u otro tratamiento de emergencia, debe vacunarse en un centro de atención médica que cuente con la supervisión de un médico con experiencia en la identificación y el control de las reacciones alérgicas graves.

Las vacunas que contienen microorganismos vivos no deben utilizarse, o debe posponerse su aplicación en personas con ciertas características, como por ejemplo

Si la persona deja de tomar los fármacos que inhiben el sistema inmunitario o si su sistema inmunitario debilitado se recupera lo suficiente, la administración de vacunas que contienen el virus activo puede ser segura.

Vacunaciones habituales en niños

Los niños, por lo general, reciben un cierto número de vacunas de acuerdo con un calendario estándar (véase la figura Vacunación rutinaria de lactantes, niños y adolescentes y en Estados Unidos se consulta el Centers for Disease Control and Prevention: Immunization Schedules [Calendarios de inmunización de los Centros para el control y la prevención de enfermedades]). Si se pierde la administración de alguna vacuna, la mayoría se pueden administrar más tarde, de acuerdo con un calendario de puesta al día.

Tabla
icon

Protección de los niños mediante la vacunación

Enfermedad

Inicio habitual de la vacunación

Edad: de 12 a 15 meses

Edad: 2 meses

Edad: 2 meses

Edad: de 12 a 23 meses

Al nacer

Edad 11-12 años (puede comenzar a los 9 años)

Edad: 6 meses

Edad: de 12 a 15 meses

Edad: de 11 a 12 años

Entre los 2 y los 9 meses de edad para niños con riesgo elevado

Edad: de 12 a 15 meses

Edad: 2 meses

Edad: 2 meses

Edad: 2 meses

Edad: 2 meses

Rubéola (sarampión alemán)

Edad: de 12 a 15 meses

Edad: 2 meses

Vacunaciones habituales en adultos

A los adultos también se les aconseja recibir ciertas vacunas (véase también Centers for Disease Control and Prevention: Immunization Schedule for Adults [Centros para el control y la prevención de enfermedades: calendario de inmunización para adultos]). Los factores que influyen para que el médico considere la necesidad de vacunación en los adultos incluyen la edad de la persona, su estado de salud, las vacunaciones recibidas en la infancia, su ocupación, la localización geográfica, sus planes de viaje y otros factores.

Tabla
icon

Protección de adultos mediante las vacunas

Enfermedad*

Quién debe vacunarse

Personas que han estado expuestas al carbunco

Personas que puedan estar expuestas al carbunco, como por ejemplo:

  • Cierto personal militar

  • Algunos trabajadores de laboratorio

  • Los veterinarios

Todos los adultos que no hayan recibido la vacuna contra la varicela

Todos los adultos (administrada generalmente como vacuna combinada con la del tétanos en forma de Td o también junto con la de la tosferina en forma de Tdap) si aún no han sido vacunados

Las mujeres embarazadas deben recibir Tdap durante cada embarazo

Los adultos que no han sido vacunados y que presentan un riesgo elevado, como en los casos siguientes:

  • Quienes carecen de bazo funcional

  • Las personas con un sistema inmunitario debilitado (como los enfermos de sida)

  • Personas que hayan recibido quimioterapia contra el cáncer

  • Personas que se hayan sometido a un trasplante de células madre

Los adultos que no han sido vacunados y que presentan un riesgo elevado, como en los casos siguientes:

  • Las personas que viajan o trabajan en áreas donde la infección es común

  • Personas que consumen drogas ilegales (como la metanfetamina)

  • Hombres que mantienen relaciones homosexuales

  • Personas que sufren un trastorno hepático crónico o presentan concentraciones elevadas de ciertas enzimas hepáticas en la sangre

  • Adultos sanos de 40 años o menos que han estado expuestos recientemente al virus de la hepatitis A

  • Personas que anticipan un contacto cercano con un niño adoptado durante los primeros 60 días después de que el niño llega a los Estados Unidos desde un área donde la hepatitis A es común

  • Personas sin hogar

  • Las mujeres embarazadas que se identifican como en riesgo de contraer la infección por la hepatitis A durante el embarazo (como las mujeres que viajan al extranjero, que consumen drogas ilícitas [inyectadas o no], que pueden estar expuestas en el trabajo, que anticipan un contacto personal cercano con un hijo adoptivo internacional o mujeres que no tienen hogar) o que corren riesgo de enfermarse gravemente o morir de la infección por el virus de la hepatitis A (como las mujeres que sufren enfermedad hepática crónica o infección por VIH)

Los adultos que no han sido vacunados y que presentan un riesgo elevado, como en los casos siguientes:

  • Personal sanitario, de custodia o de seguridad pública

  • Viajeros a zonas donde la infección es común

  • Personas con un trastorno hepático crónico o con concentraciones elevadas de ciertas enzimas hepáticas en la sangre

  • Las personas con insuficiencia renal, incluyendo aquellos que necesitan diálisis

  • Quienes se inyectan drogas u otras sustancias similares

  • Personas con varias parejas sexuales

  • Personas que necesitan ser evaluadas o tratadas por una enfermedad de transmisión sexual

  • Hombres que mantienen relaciones homosexuales

  • Las parejas sexuales y las personas con quienes conviva un portador de la hepatitis B

  • Las personas con infección por VIH

  • Personas menores de 60 años que sufren diabetes y, a veces, personas de 60 años o más que sufren diabetes

  • Personas que han pasado tiempo (como pacientes, residentes o empleados) en centros correccionales o en centros que prestan servicios a personas con alto riesgo de hepatitis B (como centros de tratamiento del abuso de drogas, centros de uso de drogas inyectables, centros de hemodiálisis, instituciones para personas con discapacidades del desarrollo y lugares donde se realizan pruebas y tratamientos para personas con enfermedades de transmisión sexual o infección por VIH)

  • Mujeres embarazadas si corren el riesgo de contraer la infección o de enfermarse gravemente o morir de una infección por hepatitis B (como las mujeres que sufren enfermedad hepática crónica o infección por VIH)

Todos los varones y mujeres que no han sido vacunados previamente (por lo general a los 11 o 12 años de edad) hasta los 26 años de edad

Todos los adultos de 27 a 45 años de edad deben hablar con su médico para valorar si deben vacunarse

Todas las personas mayores de 6 meses

Todos los adultos nacidos en 1957 o posteriormente a menos que tengan documentación de vacunación con una o más dosis de la vacuna contra el sarampión, las paperas y la rubéola (MMR) o pruebas de laboratorio que detectan evidencia de inmunidad contra el sarampión

Siempre se administra como una vacuna combinada contra las paperas y la rubéola (no disponible como una sola vacuna)

Ciertas personas mayores de 55 años

Personas de 16 a 23 años de edad que lo desean

Personas con mayor riesgo, como en los casos siguientes:

  • Personas que no tienen un bazo funcional (incluyendo anemia de células falciformes [anemia drepanocítica o drepanocitosis])

  • Las personas con infección por VIH

  • Personas con ciertos trastornos debidos a inmunodeficiencia

  • Personas que toman eculizumab o ravulizumab (fármacos que bloquean el sistema del complemento)

  • Microbiólogos que están expuestos de forma rutinaria a la bacteria

  • Adolescentes, si no han sido vacunados previamente

  • Estudiantes universitarios de primer año que viven en residencias compartidas, tienen 21 años o menos y no han recibido una dosis de la vacuna al cumplir los 16 años o con posterioridad a esa fecha

  • Reclutas militares

  • Viajeros o residentes en zonas donde la enfermedad es común

  • Personas que hayan estado expuestas durante un brote de meningitis

Todos los adultos nacidos en 1957 o posteriormente a menos que tengan documentación de vacunación con una o más dosis de la vacuna MMR o pruebas de laboratorio que detectan evidencia de inmunidad contra las paperas

Siempre se administra como una vacuna combinada contra el sarampión y la rubéola (no disponible como una sola vacuna)

Pertusis (tosferina)

Todos los adultos (administrada generalmente como vacuna combinada con las del tétanos y la de la difteria en forma de vacuna Tdap) si no han sido vacunados previamente

Mujeres embarazadas durante cada embarazo.

Infección neumocócica (como meningitis y neumonía)

Todos los adultos de 65 años o más

Cualquier adulto sometido a un riesgo mayor de lo habitual, como en los casos siguientes:

Adultos con mayor riesgo, como

  • Viajeros a zonas donde la poliomielitis es común

  • Trabajadores de un laboratorio donde se manipulan virus de la poliomielitis

  • Personas que tratan a personas que pueden tener poliomielitis

Personas que han sido mordidas por ciertos animales

Personas que pueden correr un mayor riesgo de exposición a animales infectados, como

  • Veterinarios y cuidadores de animales

  • Los técnicos de laboratorio que manipulan animales que pueden estar rabiosos

  • Las personas que exploran cuevas de murciélagos

  • Las personas que residen o permanecen más de 30 días en países en desarrollo donde existen casos de rabia en perros

Rubéola (sarampión alemán)

Todos los adultos nacidos en 1957 o posteriormente a menos que tengan documentación de vacunación con una o más dosis de la vacuna MMR o pruebas de laboratorio que detectan evidencia de inmunidad contra la rubéola

Las mujeres que planean quedar embarazadas y no tienen inmunidad a la rubéola

Siempre se administra como una vacuna combinada contra el sarampión y las paperas (no disponible como una sola vacuna)

Las personas mayores de 50 años

No se recomienda actualmente a excepción de personas con un riesgo elevado de exposición al virus de la viruela, como los trabajadores de laboratorio que manipulan directamente el virus y materiales relacionados

Todos los adultos cada 10 años (por lo general como una vacuna combinada contra el tétanos y la difteria como Td o también con la tosferina como Tdap) si aún no han sido vacunados

Las mujeres embarazadas deben recibir Tdap durante cada embarazo

Quienes viajen a regiones donde la infección es frecuente

Personas que tienen contacto cercano con un portador de fiebre tifoidea

Trabajadores de un laboratorio donde se manipulen las bacterias que causan la fiebre tifoidea

Personas que viajan a determinadas zonas de África y de América del Sur, donde la enfermedad es común

* En Estados Unidos existen vacunas para dichas infecciones.

VIH = virus de la inmunodeficiencia humana; Td = tétanos-difteria; Tdap = tétanos-difteria-tosferina.

Seguridad de las vacunas

En los Estados Unidos, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, Centers for Disease Control and Prevention) controlan la seguridad de las vacunas. Los médicos deben informar de ciertos problemas que se producen después de la vacunación de rutina al CDC's Vaccine Adverse Event Reporting System [VAERS] y al Vaccine Safety Datalink [VSD]. Si ocurre algún problema de salud después de la vacunación, cualquier persona (médicos, enfermeras o cualquier miembro del público en general) puede enviar un informe a VAERS. Los informes de VAERS no pueden determinar si un problema de salud fue causado por la vacuna.

Antes de que una nueva vacuna pueda obtener autorización, se prueba en ensayos clínicos controlados (al igual que cualquier producto médico). En estos ensayos se compara la nueva vacuna con un placebo o una vacuna previamente existente para la misma enfermedad. Los ensayos muestran si la vacuna es eficaz e identifican los efectos secundarios frecuentes. Sin embargo, algunos efectos secundarios son muy poco frecuentes para ser detectados en los ensayos clínicos con una muestra razonable y no se manifiestan hasta después de que la vacuna se utilice de forma sistemática en muchas personas. Por lo tanto, en Estados Unidos se ha creado un sistema de vigilancia llamado Sistema de información de los casos de efectos adversos para supervisar la seguridad de las vacunas que se utilizan en el público en general. El sistema VAERS recoge informes de personas que creen que han sufrido un efecto secundario después de una vacunación reciente y de profesionales de la salud que identifican ciertos efectos secundarios possibles después de la administración de una vacuna, incluso si no están seguros de si los efectos están relacionados con la vacuna. Por lo tanto, la existencia de un informe VAERS no es una prueba de que una vacuna haya causado un determinado efecto secundario. VAERS es simplemente un sistema para recopilar datos sobre efectos que podrían ser efectos secundarios. Entonces, la Food and Drug Administration (Agencia federal de alimentos y medicamentos, FDA por sus siglas en inglés) puede evaluar aún más la preocupación mediante la comparación de la frecuencia con la que se produjo el posible efecto secundario en personas que fueron vacunadas y la frecuencia con la que se produjo en personas que no lo fueron.

Las vacunas no suelen ocasionar problemas, aunque pueden producirse efectos secundarios leves, como dolor o enrojecimiento en el lugar de la inyección. Sin embargo, muchos padres siguen preocupados por la inocuidad de las vacunas infantiles y sus posibles efectos secundarios.

Una de las principales preocupaciones de los padres ha sido

Muchos grupos diferentes de científicos han estudiado este problema y han desmentido por completo la supuesta relación entre las vacunas y el autismo (véase Preocupaciones relacionadas con la vacunación infantil en EL MANUAL y en las Preguntas Frecuentes del sitio web de los CDC FAQs About Vaccine Safety).

Sin embargo, la mayoría de los fabricantes han desarrollado vacunas sin timerosal para su uso en bebés y adultos. La información sobre las vacunas que actualmente contienen concentraciones bajas de timerosal está disponible en el sitio web de la Food and Drug Administration (Agencia federal para alimentos y medicamentos) (Thimerosal and Vaccines [Timerosal y vacunas]).

Vacunación previa a un viaje al extranjero

Muchos países recomiendan a los ciudadanos la administración de vacunas específicas antes de viajar a zonas con enfermedades infecciosas que en el país de origen son consideradas inexistentes (véase la tabla Vacunas para viajes internacionales). Estas recomendaciones cambian con frecuencia en función de la aparición de distintos brotes de enfermedades.

Los Centros para el control y prevención de enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) proporcionan la información más actualizada sobre los requisitos de vacunación en su sección «Salud del Viajero» (Travelers’ Health). Además, el CDC tiene un servicio telefónico de atención ininterrumpida (1-800-232-4636 [CDC-INFO]) que proporciona información.

Más información

Los siguientes son algunos recursos en inglés que pueden ser útiles. Tenga en cuenta que el MANUAL no se hace responsable del contenido de estos recursos.

  • Centers for Disease Control and Prevention (CDC): (Centros para el control y la prevención de enfermedades, CDC por sus siglas en inglés): calendario de vacunación para niños y adolescentes hasta 18 años de edad inclusive

  • CDC: (Centros para el control y la prevención de enfermedades): calendario de vacunación para adultos a partir de los 19 años de edad

  • CDC: (Centros para el control y la prevención de enfermedades): preguntas frecuentes sobre la seguridad de las vacunas para padres y cuidadores

  • CDC: Travelers 'Health (Centros para el control y la prevención de enfermedades: Salud del viajero): información sobre los avisos sanitarios del viaje y sobre las vacunas que se deben administrar según el destino

  • Food and Drug Administration (FDA): (Agencia federal de alimentos y medicamentos, FDA por sus siglas en inglés): timerosal y vacunas: información exhaustiva sobre el timerosal: qué es, por qué se utiliza en las vacunas, por qué es seguro y cuántas vacunas se fabrican actualmente sin timerosal

  • Vaccine Adverse Event Reporting System (VAERS): (Sistema de información sobre eventos adversos de las vacunas, VAERS por sus siglas en inglés): dónde y cómo informar sobre los efectos secundarios de las vacunas

  • Vaccine Safety Datalink (VSD): (Enlace a datos de seguridad en las vacunas, VSD por sus siglas en inglés): una organización colaborativa que supervisa y evalúa la seguridad de las vacunas

NOTA: Esta es la versión para el público general. MÉDICOS: Hacer clic aquí para la versión para profesionales
Hacer clic aquí para la versión para profesionales
Obtenga los
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS

Evalúe sus conocimientos

Verrugas genitales - Infección por VPH
¿Qué porcentaje de mujeres en los Estados Unidos han sido infectadas por el virus del papiloma humano (VPH) al menos una vez a la edad de 50 años?
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS

También de interés

¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
¡Descargue la aplicación  de los Manuales MSD! ANDROID iOS
ARRIBA